Competitieve spellen worden zowel door mensen als door gorilla’s op dezelfde manier gespeeld. Dat blijkt uit onderzoek van de universiteit van St. Andrews. Gorilla’s doen er alles aan om het spel gaande te houden en geven de jongere apen een eerlijke kans om te spelen. Wellicht kunnen we daar toch nog iets van leren!

De onderzoekers observeerden de gorilla’s vijf jaar lang in de dierentuin van San Francisco. De apen speelden in die periode met uiteenlopende attributen: ballen, tassen en stukken leer. En dat leverde opvallende resultaten op. “Net als wij mensen gebruikten de gorilla’s gebaren en lieten ze het speelobject zien om het spel gaande te houden,” vertelt onderzoeker Byrne. “En als het spel vertraagd of gestopt werd, gebruikten de gorilla’s verschillende tactieken om er weer vaart in te krijgen.”

De spelers waren zich bovendien bewust van het kunnen van anderen. “Een oudere en meer ervaren gorilla lijkt zich te realiseren dat als hij al zijn vaardigheden inzet, de jongeren de competitie niet met hem aan kunnen gaan, dus legt hij het tempo wat lager.” Mensen doen datzelfde en zijn daar vanaf een leeftijd van negen maanden tot in staat. Lang werd gedacht dat dieren die interactie en oog voor de ander in het spel niet beheersten.

De resultaten van dit onderzoek helpen wetenschappers om een beter beeld te krijgen van de evolutie van dit ‘speelproces’. Vaststaat dat dit – omdat zowel mensen als apen het kunstje kunnen – ontstaan moet zijn in de periode dat de gorilla’s en mensen nog duidelijk dezelfde voorouders hadden, zo’n zes miljoen jaar geleden.

Overigens is lang niet elke gorilla in staat tot dergelijk sportief gedrag. Volgens onderzoeker Tanner hangt dat namelijk nauw samen met de speelobjecten en de uitdagingen die voor handen zijn. Maar: “(…) gorilla’s genieten absoluut op dezelfde manier van de sportcompetitie als wij doen.”