De groei en ontwikkeling van jonge zeeberen loopt de komende jaren mogelijk gevaar door klimaatveranderingen.

Dat suggereert een nieuwe studie, gepubliceerd in het Physiological and Biochemical Zoologie journal. Doordat het weer de komende jaren natter en winderiger wordt in Antarctica, zullen jonge zeeberen al hun energie gebruiken voor de warmtehuishouding. Er blijft dan minder energie over voor de groei en ontwikkeling van de jonge dieren.

Moedermelk
Een team van wetenschappers verzamelde de data van 48 zeebeerjongen op Livingston-eiland, gelegen in Antarctica. De onderzoekers maten de hoeveelheid energie die de jongen binnenkrijgen via melk. Ook bestudeerden zij de stofwisseling en de groei over drie perioden in de eerste vier maanden van hun leven. In die eerste paar maanden zijn de zeeberen compleet afhankelijk van de melk van hun moeder.

Resultaten
Uit de gewonnen informatie blijkt dat 60 procent van de energie uit melk bij een pasgeboren jong naar de groei gaat. Maar als de pups ouder worden en hun moeder hen regelmatig verlaat, daalt dit percentage naar 25. Volgens de onderzoekers laat dit zien hoe belangrijk de investering van de moeder is tijdens het opgroeien in zware omstandigheden. Andere factoren, zoals de grootte van de zeebeer, de conditie van hem bij de geboorte en het weer, blijken ook erg belangrijk te zijn.

Dr. Birgitte McDonald van de University of California in Santa Cruz en leider van het onderzoeksteam denkt dat de klimaatverandering de hoeveelheid energie die beschikbaar is voor de groei gaat beïnvloeden. “Veranderingen in het klimaat kunnen ervoor zorgen dat jongen hun energie bewaren en dat dat ten koste gaat van hun ontwikkeling of jachtvaardigheden. Ook zullen zij mogelijk spenen bij een lager gewicht of minder goede lichaamsconditie, wat mogelijk resulteert in een minder succesvolle overgang naar onafhankelijkheid.” McDonald hoopt dat het onderzoek zal leiden tot betere voorspellingen over hoe een veranderende omgeving jonge zeeberen en de zeeberenpopulatie beïnvloedt.