Wetenschappers hebben in China het eerste, complete skelet van een zeer vroege vorm van de sauropoda gevonden. De 200 miljoen jaar oude dino heeft de naam Yizhousaurus sunae gekregen en is zo’n negen meter lang. Het skelet laat zien hoe de sauropoda ooit zijn ontstaan en is een missend puzzelstukje in de evolutie van de grootste landdieren ooit.

De ontdekte dinosaurus leefde zo’n 200 miljoen jaar geleden en vertoont al de kenmerken van de latere sauropoda. Het dier heeft een lange nek, een zwaar skelet en een houding die erop wijst dat het op vier poten liep.

WIST U DAT…

…kleine dinosaurussen soms letterlijk in de voetstappen van sauropoda verdwenen?

Schedel
De wetenschappers zijn het meest enthousiast over de schedel. Deze is namelijk nog intact en dat maakt de vondst wel extra speciaal. “De schedel voorziet ons van heel, heel cruciale informatie over diens familie,” vertelt paleontoloog Sankar Chatterjee. De schedel is breed en kort. De ogen zitten aan de zijkanten zodat het dier eventuele roofdieren goed kon zien naderen. Ook de kaken lijken op die van de latere sauropoda.

Planteneter
De tanden van het beest pasten in elkaar en maakten het mogelijk om planten los te trekken en kapot te ‘hakken’. Het lijkt er bovendien op dat het dier in staat was om zijn hoofd op te tillen en bladeren en takken van de bomen te halen.

De vondst is enorm belangrijk voor paleontologen. Enige jaren geleden vonden zij ook al enkele voorouders van de sauropoda, maar de overgang tussen deze voorouders en de latere giganten bleef wazig. Dit complete skelet maakt een hoop duidelijk.

Foto: Bill Mueller