In de vijftiende eeuw werden hier meer dan 140 kinderen geofferd.

Archeologen hebben honderden lichamen gevonden van kinderen en jonge dieren die begraven liggen in Huanchaquito-Las Llamas, een plek aan de noordkust van Peru. De onderzoekers denken dat hier zo’n 550 jaar geleden een ceremonieel ritueel heeft plaatsgevonden waar deze kinderen en jonge dieren geofferd werden.

Overblijfselen
De archeologen troffen in totaal de resten aan van 140 kinderen en 200 jonge kameelachtigen, zoals lama’s of alpaca’s. Zij lagen over een gebied van ongeveer 700 vierkante meter verspreid. Nadat de onderzoekers zich over de lichamen bogen, stelden ze vast dat het hier ging om zowel jongens als meisjes tussen de 5 en 14 jaar oud. Ook vonden de onderzoekers snijtekens dwars door het borstbeen. Dit suggereert dat de borst van de kinderen en jonge dieren open werd gereten, om zo het hart eruit te kunnen snijden.


Eén van de opgegraven kinderen. Afbeelding: 2019 Prieto et al.

Offer
Het massagraf is waarschijnlijk gebouwd door bewoners van het rijk Chimor, een machtige beschaving die van ongeveer 850 tot 1470 duurde. De onderzoekers troffen de menselijke en dierlijke overblijfselen aan in een dikke laag modder, wat aangeeft dat deze massamoord is ingeleid door grote stortbuien en overstromingen. De onderzoekers zinspelen erop dat deze hevige regen misschien ook wel de reden is geweest voor het offer. Zo hinderde de extreme regen het leven van de Chimú en maakte hun economische en politieke situatie onstabiel. Als laatste strohalm moeten de Chimú de kinderen en jonge lama’s geofferd hebben, in de hoop dat dit de goden tevreden zou stellen.

Kostbaar
Het offer was waarschijnlijk een grote investering en een kostbaar offer voor de Chimú. Maar veel is er over het ritueel nog niet bekend. Door toekomstig onderzoek willen de onderzoekers het ritueel beter gaan begrijpen. Dit willen ze doen door zich te richten op de slachtoffers. Zo willen ze bijvoorbeeld de levensgebeurtenissen en de culturele oorsprong van de geofferde kinderen analyseren, om op die manier ook het enorme offer beter te kunnen plaatsen.

De onderzoekers spreken over het grootste Amerikaanse mensenoffer uit de geschiedenis. “Deze archeologische ontdekking was een verrassing voor ons allemaal,” zegt co-auteur John Verano. “We wisten niet dat offers op deze schaal werden uitgevoerd in de noordelijke kustgebieden van Peru. Dit massagraf opent een nieuw hoofdstuk over het offeren van kinderen dat in het verleden plaatsvond.”