Het beestje is kleiner dan een Tic Tac, maar bijzonder inventief.

Dit vliegje is het grootste landdier dat Antarctica rijk is. En het beestje heeft behoorlijk wat aanpassingen ondergaan om op het continent met extreme weersomstandigheden te kunnen overleven. Zo is de vlieg op een gegeven moment zijn vleugels kwijtgeraakt. Waarschijnlijk omdat vliegen op Antarctica – berucht om de heftige wind – meer na- dan voordelen had.

Een vrouwelijke Belgica antarctica bedekt haar eitje met een gel-achtige substantie. Afbeelding: UC Biology.

Antivries
Een nieuw onderzoek onthult nu dat de vliegen ook maatregelen nemen om hun nageslacht tegen de grillen van Antarctica te beschermen. Ze bedekken hun eitjes met antivries. “De vrouwtjes vormen een soort heldere gel rond de eieren. En het is in feite net zoiets als antivries,” aldus onderzoeker Geoffrey Finch.


Extreem leven
Het is geen overbodige luxe. Volwassen vliegjes paren gedurende de korte Antarctische zomer. Vervolgens leggen ze hun eitjes onder een beschermend laagje mos en aarde. De eitjes komen ongeveer 40 dagen later uit, waarna het nog zo’n twee jaar duurt voor de larven volwassen vliegen zijn. Hoewel onderzoekers al langer weten dat het laagje mos en aarde enigszins beschermen, was onduidelijk hoe de eitjes bestand kunnen zijn tegen extreme temperatuurschommelingen die met name tijdens de Antarctische zomer kunnen optreden. Maar Finch en collega’s brengen daar met de ontdekking van de antivries-achtige stof rond de eitjes, verandering in. “(De gel, red.) doet dienst als een buffer tegen deze fluctuerende temperaturen en helpt de larven om te overleven,” aldus Finch.

De antivries-gel beschermt de jongen niet alleen tegen temperatuurfluctuaties, maar ook tegen een andere uitdaging die Antarctica’s klimaat met zich meebrengt: droogte. De vliegjes kunnen zelfs een verlies van 70% van hun water overleven. Ter vergelijking: mensen krijgen al met cognitieve problemen te maken als ze door uitdroging slechts 2% van hun water verliezen. “Al deze unieke aanpassingen helpt de vliegen om te overleven in deze extreme omgeving,” aldus onderzoeker Joshua Benoit.