westerlund

De grootste ster die we tot op heden ontdekt hebben, ligt op sterven. Dat hebben astronomen ontdekt. De ster W26 – met een straal die maar liefst 1500 keer groter is dan die van de zon – heeft al afscheid genomen van zijn buitenste lagen en zou dan ook op het punt staan om te exploderen.

De onderzoekers ontdekten dat het er slecht uitziet voor de ster W26 toen ze het gigantische sterrencluster Westerlund 1 – waar de ster deel van uitmaakt – bestudeerden. Ze ontdekten dat zich rond W26 een enorme wolk waterstofgas bevond. De nevel lijkt sterk op de nevel die eerder rond SN1987A werd aangetroffen. SN1987A is het restant van een ster die in 1987 explodeerde. De onderzoekers vermoeden daarom dat W26 hetzelfde lot beschoren is.

En dat is niet zo’n gek idee. Nadere observaties wijzen erop dat W26 de grootste ster is die wetenschappers ooit ontdekt hebben. De straal van de ster is zo’n 1500 keer groter dan die van onze zon. Van sterren met een massa die tientallen keren groter is dan die van onze zon weten we dat ze kort leven. Sommige exemplaren gaan maar enkele miljoenen jaren mee alvorens te exploderen.

Voordat die sterren dat doen, stoten ze hun buitenste lagen af. De nevel rond W26 suggereert dat deze ster dat ook reeds gedaan heeft. Dat onderzoekers daar getuige van zijn, is bijzonder. Zo’n nevel wordt maar zelden opgemerkt, omdat de ster die deze produceert te koel is om de nevel van een opvallende gloed te voorzien. Ook W26 is te koud, maar de ster wordt omringd door warmere sterren die de nevel alsnog aan een gloed helpen waardoor de onderzoekers deze op konden merken.