Zo’n 251 miljoen jaar geleden vond één van de grootste catastrofes uit de geschiedenis plaats: zo’n 70 procent van de landdieren en 96 procent van de zeedieren stierf uit. Onderzoekers vermoedden al langer dat verbranding van kolen aan de massa-extinctie bijdroeg. Maar bewijs bleef uit. Tot nu: wetenschappers tonen aan dat het as van de kolen giftig was en de massa-extinctie een boost gaf.

De onderzoekers baseren zich op een studie naar lagen sediment uit de periode van zo’n 251 miljoen jaar geleden. In deze lagen vonden ze hele kleine deeltjes die bewijzen dat in die tijd op grote schaal open kolenvuren voorkwamen.

Vulkaan
Maar hoe ontstonden die vuren? Volgens onderzoeker Stephen Grasby vonden in die tijd enorme vulkanische uitbarstingen plaats in wat nu Siberië is. Onder de vulkanen lagen kolenvoorraden. Deze kolen werden door de erupties in lichterlaaie gezet en het as belandde in de lucht.

Gif
Dit as bevatte heel veel giftige stoffen, onder meer chroom. Het is dan ook aannemelijk dat het as meren, maar ook oceanen heeft vergiftigd.

Uit nader onderzoek moet blijken hoe groot het aandeel van het giftige as in de massa-extinctie was. De onderzoekers willen daartoe gaan kijken hoever het as zich over de wereld verspreid heeft. Als het as in grote gebieden voorkwam, heeft het daar waarschijnlijk geheel onwillekeurig vele slachtoffers gemaakt.