Gisteren produceerde de zon de grootste zonnevlam in jaren: een opmaat voor een zonnestorm die in 2013 piekt, zo stelt NASA.

De zon volgt een cyclus die elf jaar duurt. In die cyclus wordt de zon wakker (dat resulteert in een flinke zonnestorm) en dut de zon weer in (dat resulteert in een inactieve zon). De cyclus die nu bezig is, begon in 2008.

Wakker
En als we NASA moeten geloven, is de zon in 2013 klaarwakker en zeer actief. Dan mogen we ook flinke zonnestormen verwachten. De zonnevlam die de zon gisteren produceerde was de grootste sinds 2006: een opmaat voor meer.

Cyclus

Deze cyclus verloopt volgens plan, maar onderzoekers maken zich nu reeds zorgen over de volgende cyclus. Deze zou mogelijk vertraagd zijn of helemaal uitblijven. En dat zou niet de eerste keer zijn.

Observatorium
“We bevinden ons in een nieuwe cyclus, het is zich op aan het bouwen en we zullen meer van dit soort gebeurtenissen zien,” stelt onderzoeker Joe Kunches. Wetenschappers houden de zon goed in de gaten met behulp van het Solar Dynamic Observatory (SDO). Dit observatorium maakte ook beelden van de zonnevlam van gisteren.

Gevaarlijk?
Zonnestormen klinken gevaarlijk en dat zijn ze in zekere zin ook. Zo kunnen zonnevlammen vergezeld gaan door een coronale massa ejectie, oftewel plasmawolken. Deze ejecties brengen geladen deeltjes richting de aarde en kunnen schade toebrengen aan onze communicatiesystemen, satellieten en elektriciteitsvoorziening. Ook astronauten in de ruimte dienen op hun hoede te zijn.

Wetenschappers houden de zon goed in de gaten en hopen de aarde tijdig te kunnen waarschuwen voor naderende geladen deeltjes. Het voorspellen van een zonnestorm behoort nog niet tot de mogelijkheden, maar de tijd tussen het ontstaan van de storm en het moment waarop de gevolgen ervan de aarde treffen, willen de onderzoekers gebruiken om een eventuele waarschuwing uit te laten gaan.