GEZONDHEID  Onderzoek wijst uit dat het Mexicaanse griepvirus zich via een vliegreis gemakkelijk vermenigvuldigt. Kuchjes, niesjes en ademhalen zijn acties waarbij het virus zich vlug kan verspreiden. Dankzij vliegende globetrotters kunnen de ziektekiemen vervolgens de hele wereld veroveren. Gek genoeg reist het virus het liefst economy class.

Wetenschappers wisten reeds dat pokken, mazelen, TBC, seizoensgebonden griepjes en SARS graag meevliegen. Nu blijkt dat H1N1 zich in dat rijtje mag scharen. Onderzoek wijst uit dat het virus vooral tijdens lange vluchten toeslaat. Een vlucht van vijf uur kan twee tot vijf besmettingen opleveren. Voor elf uur vliegen zijn dat vijf tot tien besmettingen. Zeventien uur vliegen levert zeven tot zeventien besmettingen op.

“Het was duidelijk dat besmette individuen door te vliegen H1N1 vanuit het epicentrum in Mexico naar andere locaties brachten en zo aanzienlijk bijdroegen aan de verspreiding van H1N1,” meent onderzoeker Brian Coburn. “Toch was het voordat wij het onderzochten niet duidelijk hoe belangrijk de verspreiding via het vliegtuig is. Daarom hebben we besloten om een wiskundig model te maken en te voorspellen wat er tijdens een vlucht kan gebeuren.”

De onderzoekers hebben aan de hand van de Wells-Rileyvergelijking gekeken hoeveel mensen besmet raakten met H1N1 als er één besmette persoon aan boord van een vliegtuig zit. Deze vergelijking wordt al zo’n dertig jaar gebruikt om de omvang van een uitbraak te berekenen. In de vergelijking zitten verschillende variabelen. Het aantal mensen dat aan de besmetting is blootgesteld, hoe lang die blootstelling heeft geduurd, de ademhalingsfrequentie van de besmette persoon en de concentratie van de ziektekiemen. In een vliegtuig wordt dat laatste bepaald door de mate van ventilatie, de omvang van de cabine en in hoeverre de besmette persoon al ziek is.

Opvallend genoeg werden in de economy class veel meer mensen ziek dan in de eerste klas. Volgens de onderzoekers heeft dat te maken met het feit dat er veel meer mensen in deze cabine zitten. Bovendien is het zo dat als er een besmet persoon aan boord is, er 75 procent kans is dat diegene niet in de eerste klas zit.

Uit het onderzoek vloeien dus nog wel enkele concrete tips voort: reis eerste klas en niet te lang.