Wanneer een haai bloed ruikt, weet hij precies waar hij heen moet. Maar hoe zit dat als de haai niet direct een prooi op het oog heeft? Dan volgt het dier een zeer ingewikkelde wiskundige strategie om alsnog een prooi te vinden. Dat blijkt uit onderzoek.

Wanneer een dier niets om handen heeft, kan het twee dingen doen. Of gewoon gaan lopen, zwemmen of vliegen en kijken waar hij uitkomt. Of een Lévy Walk volgen. Een Lévy Walk is een patroon dat bestaat uit kleine en onvoorspelbare stappen in elke richting (zie hieronder). “Levende organismen blijken, wanneer ze de kans krijgen om vrije en wilde beslissingen te nemen, toch een soort wiskundige regel te gehoorzamen,” meent fysicus Gandhimohan Viswanathan.

Data
De onderzoekers verzamelden meer dan twaalf miljoen gegevens over de reis die de haaien en nog eens dertien andere zeebewoners – waaronder de tonijn, zwaardvis en zeilvis – maakten. Veel dieren bleken in ieder geval op sommige momenten het Lévy-patroon te volgen.

Honger
Met name in gebieden waar weinig plankton of andere prooien voorhanden waren, pasten de zeedieren het patroon toe. Dat onderschrijft het vermoeden dat de dieren het patroon gebruiken om de kans op een maaltijd te vergroten.

Albatros
Biologen namen lang aan dat dieren zomaar willekeurig bewogen. Tot Viswanathan in 1996 ontdekte dat albatrossen uitzonderlijk lange vluchten maken die gebaseerd zijn op het Lévy-patroon. Kort daarop bleken veel meer dieren zich volgens een patroon te verplaatsen. Maar lang niet alle studies bleken even betrouwbaar. Het traceren van een Lévy-patroon is namelijk niet gemakkelijk. Zo kan iets op een Lévy-patroon lijken, maar ondertussen gewoon het ronddolen van een dier zijn.

Logisch is het daarentegen wel, zo menen sommige biologen. Het gebruik van het patroon kan de kans op voedsel vergroten en zou daarom een logische stap in de evolutie zijn geweest. De onderzoekers zetten hun speurtocht ondertussen gewoon voort en gaan kijken of andere zeedieren zoals bijvoorbeeld de octopus ook het Lévy-patroon gebruiken. Ook willen ze achterhalen wanneer het Lévy-patroon geëvolueerd is.