Hierdoor lijkt het instrument niet dieper te komen dan zo’n 50 centimeter.

Twee weken geleden zette marslander Insight z’n tweede instrument op de rode planeet: het Heat Flow and Physical Properties Package dat door de onderzoekers liefkozend ‘de mol’ wordt genoemd. Het instrument hamert zich een weg in het marsoppervlak om zo meer inzicht te verschaffen in hoeveel warmte er uit Mars zelf komt zetten. Maar helaas stuit de hamerboor op een probleempje. Zo lijken er heel wat stenen onder het oppervlak schuil te gaan.

De betreffende hamerboor op het oppervlak van Mars. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/DLR

Hameren
Met zo’n 1000 hamerslagen per uur begon het instrument aan z’n missie om een diep gat in het marsoppervlak te graven. Maar gaandeweg bleek dat toch moeilijker dan gedacht. Zo blijkt dat het niet lukt om dieper dan zo’n vijftig centimeter te komen. “Gaandeweg lijkt de mol een steen te hebben geraakt,” vertelt hoofdonderzoeker Tilman Spohn. Maar het instrument is niet voor één gat te vangen. Zo is het instrument zo gebouwd dat het kleine stenen aan de kant kan duwen. Het lukte het instrument dan ook om de steen vijftien centimeter te kantelen en opzij te schuiven. Echter is dit erg tijdrovend werk.


Nog een steen
Nadat de steen uit de weg was geruimd, werd de missie hervat. Maar slechts voor korte duur. “De Mol ging verder met boren, maar stuitte toen wederom op een steen,” zegt Spohn. “Hierdoor zat de geplande vier uur werktijd van het instrument er al snel op.” Het hameren veroorzaakt wrijving wat warmte genereert. De onderzoekers laten het instrument nu dan ook even een tijdje afkoelen. Vervolgens zal er een tweede ronde starten, waarin de hamerboor opnieuw vier uur lang gaat graven.

In de komende weken zal het instrument – met de nodige tussenpozen – een diep gat in de grond boren. Gehoopt wordt dat het lukt om een diepte van zo’n vijf meter te bereiken. Het instrument trekt ook een lange ketting mee de Marsbodem in. Deze kabel is uitgerust met veertien temperatuursensoren. Deze zullen op verschillende dieptes de temperatuur meten om te bekijken hoe gemakkelijk warmte op een gegeven diepte door Mars beweegt. Ook zullen de onderzoekers de thermische geleidbaarheid meten. Daarnaast meet de radiometer die op Insight zelf gemonteerd is, de temperatuur van het oppervlak van Mars. Deze schommelt tussen enkele graden boven nul, tot bijna -100 graden Celsius. Als alle gegevens zijn verzameld, zullen deze terug naar de aarde worden gestuurd, waar wetenschappers zich vervolgens over de data zullen buigen.