naakt

Ze worden (relatief gezien) stokoud en kunnen geen kanker krijgen. En uit nieuw onderzoek blijkt nu ook nog dat hun hart niet aan veroudering onderhevig is. We hebben het over de naakte molrat: een beestje waar we veel van kunnen leren.

Wanneer wij mensen ouder worden, wordt ons hart minder efficiënt. En dat geldt niet alleen voor mensen. Het geldt voor elk zoogdier dat onderzoekers tot op heden onderzocht hebben. Tenminste: alle zoogdieren min één. Wetenschappers hebben nu namelijk ontdekt dat het hart van de naakte molrat – het langst levende knaagdier (zie kader) – niet aan veroudering onderhevig lijkt te zijn.

Over deze knapperd

Naakte molratten zijn fascinerende beestjes. Zo kunnen ze meer dan twintig jaar oud worden (uitzonderlijk oud voor een knaagdier). Ook kunnen de pijn door zuren als citroensap of chilipepers niet voelen. Ze kunnen geen kanker krijgen en lopen ondanks het feit dat ze in hun holletjes eigenlijk voortdurend met zuurstofgebrek te kampen hebben, geen hersenletsel op. De naakte molrat is bovendien ook nog eens het enige zoogdier dat leeft in een maatschappij à la die van bijen, dus met een koningin en werkers.

92-jarige
Onderzoekers bestudeerden het functioneren van het hart en de vaten van naakte molratten en ze ontdekten dat die functie niet afneemt naarmate het beestje ouder wordt. Zelfs naakte molratten die qua leeftijd het equivalent van 92 jaar oude mensen waren, hadden een hart dat qua functie vergelijkbaar was met dat van piepjonge naakte molratten.

Langzaam
Uit het onderzoek blijkt bovendien dat het hart van naakte molratten in rust heel langzaam klopt: met ongeveer 250 slagen per minuut. Met het oog op de lichaamsomvang van naakte molratten zou het hart eigenlijk twee keer sneller moeten slaan. Ook blijkt het hart relatief weinig bloed te pompen en niet zo hard samen te trekken. Bovendien is de bloeddruk van naakte molratten heel laag. “Maar als het nodig is – bijvoorbeeld wanneer ze in beweging zijn – kunnen naakte molratten hun hart zonder enige moeite een boost geven,” stelt onderzoeker Kelly Grimes. “Hun gehele cardiovasculaire systeem lijkt geoptimaliseerd te zijn.”

De grote vraag is nu hoe het hart van de naakte molrat zo lang jong kan blijven, terwijl dat van mensen, ratten, apen, muizen en andere zoogdieren aan aftakeling onderhevig is. Dat hopen onderzoekers in de toekomst te kunnen achterhalen. “Deze dieren bezitten duidelijk het geheim als het gaat om gezonde harten voor oudere mensen,” vertelt onderzoeker Rochelle Buffenstein.