In een gaswolk nabij het hart van onze Melkweg hebben onderzoekers mogelijk een middelzwaar zwart gat aangetroffen.

Japanse onderzoekers ontdekten op zo’n 200 lichtjaar afstand van het centrum van de Melkweg een bijzondere gaswolk. In de gaswolk is sprake van een grote snelheidsdispersie. Dat betekent dat het gas in de gaswolk verschillende snelheden heeft.

Zwart gat
De onderzoekers denken dat die snelheidsverschillen ontstaan doordat in de gaswolk een zwart gat verborgen zit. Dat zwarte gat zou een massa hebben die ongeveer 100.000 keer groter is dan de massa van onze zon, zo suggereren computersimulaties.

Middelzwaar
Als er in de gaswolk daadwerkelijk een zwart gat van deze massa verstopt zit, dan hebben de onderzoekers een ‘middelzwaar zwart gat’ ontdekt. En dat is een bijzondere ontdekking. Want hoewel we heel wat kleine en supermassieve zwart gaten kennen, zijn er tot op heden nog maar een paar middelzware kandidaten ontdekt.

De grote snelheidsdispersie is niet te verklaren door bijvoorbeeld de aanwezigheid van een supernova, zo stellen de onderzoekers. Alle simulaties wijzen in de richting van één veroorzaker: een middelzwaar zwart gat. Wanneer gas in de buurt van het zwarte gat komt, krijgt het haast, wanneer het voorbij het zwarte gat is, vertraagt het.
Afbeelding: Keio University.

De grote snelheidsdispersie is niet te verklaren door bijvoorbeeld de aanwezigheid van een supernova, zo stellen de onderzoekers. Alle simulaties wijzen in de richting van één veroorzaker: een middelzwaar zwart gat. Wanneer gas in de buurt van het zwarte gat komt, krijgt het haast, wanneer het voorbij het zwarte gat is, vertraagt het.
Afbeelding: Keio University.

Supermassief
Op ongeveer 200 lichtjaar afstand van dit vermoedelijke middelzware zwarte gat bevindt zich een zwart gat dat ons al jaren bekend is. Sagittarius A*: een supermassief zwart gat met een massa die 400 miljoen keer groter is dan de massa van onze zon. Onduidelijk is nog altijd hoe dergelijke supermassieve zwarte gaten ontstaan. Sommige onderzoekers denken dat ze het resultaat zijn van een fusie van meerdere middelzware zwarte gaten. Maar omdat tot op heden maar weinig middelzware zwarte gaten zijn ontdekt, bleef die theorie twijfelachtig. Maar als de gaswolk die onderzoekers op slechts 200 lichtjaar van Sagittarius A* hebben aangetroffen daadwerkelijk een middelzwaar zwart gat bevat, kan daar wel eens verandering in komen.

De onderzoekers denken dat we in de toekomst nog veel meer zwarte gaten kunnen ontdekken door gaswolken te bestuderen. Sommige onderzoekers denken dat er zeker 100 miljoen zwarte gaten in onze Melkweg te vinden zijn. Tot op heden hebben we er nog maar enkele tientallen ontdekt.