Het Japanse ruimtevaartuig Hayabusa is zondag geland in de woestijn van Zuid-Australië. De sonde beëindigde zijn zevenjarige missie, waarbij hij landde op het oppervlak van een asteroïde om stofdeeltjes te verzamelen voor wetenschappelijk onderzoek.

De resultaten van de missie zullen echter pas duidelijk worden wanneer de sonde is geborgen, aldus de wetenschappers. De sonde kampte met een heleboel problemen: zo mislukte een poging om een projectiel op het oppervlak van de asteroïde Itokawa af te vuren, waardoor er geen stofdeeltjes werden opgevangen. Toch is het mogelijk dat de Hayabusa bij de landing op Itokawa een stofwolk veroorzaakte, die door de sonde is opgevangen, zodat er alsnog verder onderzoek kan worden verricht.

Baanbrekend
Het teruggebrachte stof moet een beter inzicht geven in hoe het zonnestelsel is samengesteld. Dit beweren de wetenschappers van de missie. Maar ook al zou Hayabusa daar niet in slagen, dan nog is de missie baanbrekend geweest. Tot het bezoek aan Itokawa was de maan namelijk het enige hemellichaam waar een ruimtevaartuig landde en weer opsteeg.

Bovendien is geen enkel ruimtevaartuig ooit zo ver weg geweest en naar de aarde teruggekeerd.