NASA heeft zojuist bevestigd dat Dawn zich in een baan rond Ceres bevindt. Hoewel de sonde zich zo’n 61.000 kilometer van de dwergplaneet bevindt, heeft Ceres deze toch reeds met haar zwaartekracht ‘gevangen’.

Het signaal kwam een klein halfuurtje geleden binnen. Dawn cirkelt om Ceres! Het is een mijlpaal: Dawn is het eerste ruimtevaartuig ooit dat zich in een baan rond een dwergplaneet bevindt.

Onderzoek
De komende zes weken zal Dawn de afstand tot Ceres verder verkleinen en zich in een baan nestelen van waaruit deze de dwergplaneet verder kan bestuderen. Eind april kan Dawn dan gaan doen waar deze voor gekomen is: wetenschap bedrijven en de geheimen van de dwergplaneet ontrafelen. “Sinds Ceres in 1801 werd ontdekt, hebben we deze bestempeld als een planeet, later als een planetoïde en nog later als een dwergplaneet,” vertelt onderzoeker Marc Rayman. “En nu, na een reis van 4,9 miljard kilometer en 7,5 jaar kan Dawn Ceres eindelijk zijn thuis noemen.”

Kinderjaren
Dawn zal ongeveer anderhalf jaar onderzoek doen naar Ceres. Naar verwachting zal het werk van de ruimtesonde ons niet alleen meer vertellen over Ceres, maar ook over de kinderjaren van ons zonnestelsel.

Dawn werd in 2007 gelanceerd en bracht eerst een bezoek aan planetoïde Vesta. Daarna vertrok Dawn weer naar Ceres. Vesta en Ceres zijn de grootste objecten in de planetoïdengordel tussen Mars en Jupiter.