Is de Olympus Mons op Mars de grootste vulkaan van het zonnestelsel? Nee, deze titel gaat wellicht naar het Tharsisgebied. Een team van geologen beweert dat Olympus Mons, samen met de drie buurvulkanen Arsia, Pavonis en Ascraeus, deel uitmaken van een grotere vulkanische structuur op Mars. Dit betekent het Tharsisgebied de nieuwe recordhouder is.

De vulkanen Olympus Mons, Arsia, Pavonis en Ascraeus zijn kleine puisten op het gezicht van Tharsis. Het Tharsisgebied is gigantisch groot met een lengte van 7.000 kilometer. De wetenschappers beweren dat Tharsis dezelfde eigenschappen heeft als de aardse vulkaan Etna, alhoewel het grote vulkanische gebied op Mars ongeveer 200 keer groter is.

Om een voorbeeld te geven: Etna heeft een aantal kleine flankvulkanen, oftewel verschillende plekken waar lava kan ontsnappen (zie foto rechts). Deze plekken maken geen deel uit van de centrale toevoer en worden daarom flankvulkanen genoemd. “Als we op een grotere schaal kijken, dan is de Olympus Mons een flankvulkaan van Tharsis”, legt auteur Andrea Borgia van de Open Universiteit van Groot-Brittannië uit.

Om de nieuwe theorie te bevestigen moeten de vulkanen op Mars bezocht worden door robots of door astronauten. Pas na analyses kunnen wetenschappers de knoop doorhakken. Borgia kan in ieder geval niet wachten om ‘zijn’ theorie te bevestigen. “Als ze mij zouden toestaan, dan zou ik nu al naar Mars gaan!”

Het Tharisgebied is ongeveer 3,8 miljard tot 3,5 miljard jaar geleden ontstaan. Als de omstandigheden optimaal zijn, dan kunnen de vier grote vulkanen vanaf de aarde gezien worden door een redelijke amateur-telescoop.