Als de nacht valt, duwen de kleine organismen waar koraal uit bestaat – polypen – hun ‘monden’ tegen elkaar. En mogelijk wisselen ze tijdens zo’n zoenpartij materialen uit.

Dat heeft een internationaal team van onderzoekers ontdekt. De wetenschappers beschrijven hun bevindingen in het blad Nature Communications.

De onderwatermicroscoop die gebruikt werd om onder meer koraal te bestuderen. Op de afbeelding helemaal bovenaan dit artikel zie je koraal in close-up. Afbeelding: Emily L. A. Kelly.

De onderwatermicroscoop die gebruikt werd om onder meer koraal te bestuderen. Op de afbeelding helemaal bovenaan dit artikel zie je koraal in close-up. Afbeelding: Emily L. A. Kelly.

Kusje?
Ze spotten het ‘zoenende koraal’ in de Golf van Akaba (een zeearm van de Rode Zee). “Hier zagen we nog niet eerder beschreven gedrag, waarbij polypen op gezette tijden ’s nachts hun gastrovasculaire openingen met elkaar verbonden,” zo schrijven de onderzoekers. “Waarschijnlijk werden materialen uitgewisseld. We noemen het ‘kussende koraalpolypen’.”

Strijd
Maar het is niet alleen maar rozengeur en maneschijn, zo benadrukken de onderzoekers. In de Golf van Akaba wordt ook geruzied, zo ontdekten ze. Koraal vecht er letterlijk om ruimte. En wanneer het ene koraal te dicht bij het andere in de buurt komt, worden heel snel darm-achtige draden uitgeworpen. Die draden stoten enzymen uit die het weefsel van andere soorten vernietigen. Opvallend genoeg gaat koraal alleen de strijd aan met ander koraal als dat koraal tot een andere soort behoort. “Ze kunnen vriend van vijand onderscheiden,” stelt onderzoeker Andrew Mullen.

Het zijn opmerkelijke waarnemingen die mogelijk zijn gemaakt door een gloednieuwe onderwatermicroscoop. De microscoop kan gewoon door een duiker worden vastgehouden en heeft een twintig keer betere resolutie dan bestaande onderwatermicroscopen. Met de microscoop zijn onderzoekers in staat om zelfs heel kleine organismen in hun natuurlijke omgeving te bestuderen. En dat levert veel meer informatie op dan wanneer je ze uit die omgeving haalt en in het laboratorium onder de microscoop legt. “Dit instrument maakt onderdeel uit van een nieuwe trend in oceaanonderzoek: we brengen het lab naar de oceaan, in plaats van de oceaan naar het lab te brengen,” legt onderzoeker Tali Treibitz uit.