De dagen van het Sagar Eiland, ook wel bekend als Gangasagar lijken geteld. Het eiland maakt deel uit van de laagliggende archipel voor de kust van India en heeft te maken met een stijgende zeeniveau. Boer Varun Pyke weet er alles van. Hij had ooit twee hectare land, maar moest lijdzaam toezien hoe dit alles deel ging uitmaken van de zeebodem.

De archipel ligt tussen India en Bangladesh en alleen al aan de Indiase zijde wonen vier miljoen mensen. De archipel is bekend vanwege de vele mangroven. Ook vindt de bedreigde Bengaalse tijger hier een thuis. Bovendien is het eiland een heilige plaats voor de hindoes; de heilige rivier de Ganges mondt er uit in de zee. Eén keer per jaar komen honderdduizenden pelgrims er samen voor een religieus festival.

Grootouders
Het wordt nu allemaal bedreigd door stijgend water. Boer Pyke had ooit vijf acre aan zee, maar werd gedwongen het binnenland in te trekken en moet het daar met twee acre doen. En dat is te weinig om te overleven. “Onze grootouders en ouders hebben hier altijd gewoond,” vertelt zijn buurvrouw Durga Pal. “We waren rijk en hadden heel veel land. Maar nu blijven we achter met heel weinig land en heel weinig geld om te overleven.”

Wal
De autoriteiten bouwden een grote wal om het water tegen te gaan, maar deze werd vijf jaar geleden door een cycloon verwoest. Het lijkt de ondergang van boeren zoals Pyke en Pal te worden. Hun huizen zijn al meerdere malen vol met zout water gelopen en de kans is groot dat ze hun land aan dergelijke overstromingen kwijt raken. “Als de wal niet wordt hersteld raak ik dit jaar al mijn grond kwijt,” meent Pyke.

Stijging
Volgens wetenschappers is het zeeniveau rondom de eilanden de afgelopen jaren versneld gestegen. “Sinds 2000 loopt de trend steeds steiler en steiler omhoog,” vertelt Pranabes Sanyal van de Indiase kustautoriteit. “Dag na dag verslechtert het. Dag bij dag gaat de verzilting door.”

Zee wint
Sagar Eiland is zo’n 32 kilometer lang. Volgens Sanyal is de afgelopen veertig jaar zo’n 24 vierkante kilometer aan de zee prijsgegeven. Oceanograaf Sugata Hazra onderschrijft dat: “De afgelopen twintig tot dertig jaar komen er meer cyclonen en verliezen we land aan de zee. Dat is de realiteit.” Volgens Hazra stijgt het water rondom de eilanden veel sneller dan wereldwijd door klimaatverandering het geval zou zijn. De redenen zijn divers en complex, maar volgens hem hebben mensen er zeker hun deel aan. Vandaar dat hij de fouten van de VN en de opmars van klimaatsceptici met angst en beven beziet.

De bewoners van de eilanden zien het allemaal heel anders. Met het oog op het heilige karakter van het eiland kunnen ze niet anders dan concluderen dat god voor dit alles verantwoordelijk is.