De hoofdspiegel van de James Webb-telescoop – de opvolger van Hubble – bestaat uit achttien segmenten. De installatie van de spiegels is begin december begonnen en nu meldt NASA dat ingenieurs al op de helft zijn. Negen spiegels zijn inmiddels met behulp van een robotarm geplaatst.

Iedere zeshoekige spiegel is 1,3 meter breed en weegt ongeveer 40 kilo. De achttien spiegels werken samen en vormen dan één grote 6,5 meter spiegel. Ingenieurs verwachten dat de installatie van alle spiegels begin volgend jaar is afgerond.

Ingenieurs begeleiden een robotarm, die een spiegel installeert.

Ingenieurs begeleiden een robotarm, die een spiegel installeert.

“Jarenlang is er gepland en geoefend, maar dit werpt nu zijn vruchten af”, zegt Lee Feinberg van NASA, verantwoordelijk voor de plaatsing van de spiegels. “Het is fijn om nu vooruitgang te zien.”

De James Webb-telescoop is de opvolger van de populaire Hubble-telescoop en wordt in 2018 gelanceerd. De Hubble-telescoop bevindt zich al zo’n 25 jaar in de ruimte en is daarmee – met alle respect – een ‘oudje’. De James Webb-telescoop zal een nieuwe fase inluiden, omdat deze infraroodtelescoop door gas en stof heen kan kijken. Daarnaast is de spiegel veel groter dan die van de Hubble-telescoop, waardoor we verder en beter kunnen kijken. Misschien vinden we – met dank aan James Webb – de allereerste aardachtige exoplaneet, waar leven mogelijk is.

Artistieke impressie van de James Webb-telescoop in de ruimte.

Artistieke impressie van de James Webb-telescoop in de ruimte.

In de ruimte klapt de James Webb-telescoop zijn spiegels uit. Het is belangrijk dat de spiegels goed worden geïnstalleerd, want een afwijking van meer dan 38 nanometer – één duizendste van de dikte van het haar van een mens – kan al problemen op leveren. De spiegels zijn gemaakt van beryllium een superlicht materiaal dat goed bestand is tegen extreem lage temperaturen.

Wetenschappers verwachten heel veel van de James Webb-ruimtetelescoop. De Hubble-telescoop kan mooie foto’s maken en ver terug in de geschiedenis kijken, maar deze telescoop heeft grenzen en die worden nu bereikt. De James Webb-telescoop kan nog verder in donkere stofnevels kijken en sterren die kort na de oerknal ontstonden blootleggen. Daarnaast moet de James Webb-telescoop ons gaan helpen met de zoektocht naar aardachtige exoplaneten.