NASA’s Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) heeft in de atmosfeer van de maan helium aangetroffen. Onduidelijk is nog waar het aangetroffen helium precies vandaan komt.

LRO is eigenlijk ontwikkeld om het maanoppervlak te bestuderen, maar de sonde heeft meer in zijn mars. En dus werd deze nu een keertje ingezet om de atmosfeer van de maan onder de loep te nemen. En in die atmosfeer trof LRO helium aan.

Wetenschappers weten nog niet goed waar de stof vandaan komt. “De vraag is nu: komt het helium uit het binnenste van de maan, bijvoorbeeld door radioactief verval in gesteente, of van een externe bron, bijvoorbeeld de zonnewind,” vraagt onderzoeker Alan Stern zich hardop af. Hij en zijn collega’s hopen dat LRO die vraag in een later stadium kan beantwoorden.

Als het helium afkomstig is uit de maan kan het op meerdere manieren in de atmosfeer terecht komen. Zo is het bijvoorbeeld mogelijk dat het bij bevingen op de maan vrijkomt.