De VISTA-telescoop heeft in infrarood licht een foto van de Helixnevel gemaakt. Het resultaat is prachtig.

Op de foto zijn niet alleen de koude gassen, maar ook sterren en sterrenstelsels die zich nabij de nevel ophouden te zien. De nevel schittert in het midden en lijkt wel van goud.

De Helixnevel bevindt zich op een afstand van ongeveer 700 lichtjaar van de aarde. De nevel is ontstaan doordat een ster aan de laatste fase van zijn leven begon. De ster kon zijn buitenste lagen gas niet meer vasthouden en liet ze los. Die lagen vormen nu de nevel. De ster is er nog steeds en wel in de vorm van een witte dwerg. Het is een klein blauw stipje in het midden van de nevel.

De nevel is vrij fors. De ring heeft bijvoorbeeld een diameter van twee lichtjaar. Maar het materiaal dat de ster losgelaten heeft, reikt soms nog verder dan de ring: tot wel vier lichtjaar ver.

De Helixnevel in volle glorie. Foto: ESO.