grace-maps

Verspreid over de aarde bevinden zich 37 grote bassins met grondwater. Tot nu wisten wetenschappers niet hoe het er met deze bassins voorstond. Uit twee onderzoeken blijkt nu dat het met eenderde van deze grondwaterbronnen niet goed gaat.

Wetenschappers maakten gebruik van gegevens van NASA’s Gravity Recovery & Climate Experiment-satellieten, die tussen 2003 en 2013 de 37 grootste waterhoudende lagen bestudeerden. Van de 37 bassins verliezen 21 grondwaterbronnen jaarlijks meer water dan dat er op een natuurlijke manier binnenkomt, bijvoorbeeld door het smelten van sneeuw of door regen. Volgens de onderzoekers staan 13 bassins op de rode lijst, omdat ze te snel leeglopen en onvoldoende worden aangevuld. Het gaat dan voornamelijk om grondwaterbronnen in droge gebieden, zoals in Noord-Afrika, op het Arabisch Schiereiland en in Zuid-Oost Azië. Ook de toestand van het Bekken van Parijs (nummer 32 op de kaart) is zorgelijk.

Klimaatverandering en bevolkingsgroei
De wetenschappers verwachten dat de grondwaterbronnen sneller opdrogen door klimaatverandering en bevolkingsgroei. “En wat gebeurt er met een grondwaterbron op de rode lijst als deze zich bevindt in een gebied met socio-economische of politieke spanningen?” vraagt Alexandra Richey van de universiteit van Californië zich af. “De kans is groot dat het water dan niet snel genoeg kan worden aangevuld.”

Wanneer is een grondwaterbron leeg?
Maar hoe lang duurt het voordat een grondwaterbron leeg is? Dit is heel lastig. In het paper noemen de onderzoekers het bassin in Tunesië en Algerije (2) als voorbeeld. Deze grondwaterbron kan over tien jaar uitgeput zijn, maar dit zou ook nog 21.000 jaar kunnen duren. “We weten namelijk niet precies hoeveel water er in deze bassins zijn opgeslagen”, vervolgt Richey. “Toch is het ontoelaatbaar dat we het niet weten, vooral nu blijkt dat grondwaterbronnen verdwijnen.”

Om te achterhalen hoeveel grondwater er is, moeten wetenschappers op de verschillende locaties gaan boren. Dit is echter niet goedkoop, vandaar dat de onderzoekers geen budget hebben om dit te doen. Toch is het belangrijk om te weten, omdat honderden miljoenen mensen voor hun drinkwater afhankelijk zijn van de grondwaterbronnen op de rode lijst. Alleen het bassin op het Arabisch schiereiland voorziet zestig miljoen mensen van water.

Meer problemen
Uit eerdere onderzoeken is gebleken dat het grondwater opwarmt door klimaatverandering en dat de zeespiegel 0,8 millimeter per jaar stijgt door het op grote schaal onttrekken van grondwater. Veel grondwater komt namelijk in de zee terecht. Het gaat dan voornamelijk om gebieden waar voedselproductie en watergebruik niet duurzaam zijn, zoals in India, Pakistan, China en de Verenigde Staten.