Alligators zijn aaseters en komen in aanraking met veel bacteriën. Toch zijn deze reptielen zelden ziek. Wat is het geheim van de alligator? En kunnen soldaten dit mechanisme in de toekomst gebruiken om infecties te ontlopen?

Een team van wetenschappers doet al enkele jaren onderzoek naar het beschermingsmechanisme in alligators. Deze week zijn de eerste resultaten gepresenteerd in het wetenschappelijke journaal PLOS One.

Onderzoekers Monique van Hoek, Joel Schnur en Barney Bishop melden in het paper dat alligators bacteriën bestrijden met antimicrobiële peptiden. Deze piepkleine eiwitten zijn onderdeel van het immuunsysteem van alligators. Overigens maken ook mensen – en andere dieren – antimicrobiële peptiden aan.

Aangeboren immuunsysteem
“Deze peptiden maken onderdeel van het aangeboren immuunsysteem, die zorgt dat je in leven blijft totdat je antilichamen kunt maken”, vertelt Van Hoek. “We zijn hierin zeer geïnteresseerd, omdat dit de manier is waarop de natuur bacteriën en virussen verslaat. We worden constant blootgesteld aan bacteriën, maar het lichaam weet hier raad mee.”

Nieuwe medicijnen
De bacteriebestrijdende peptiden in alligators zijn de korpsmariniers onder de peptiden. Ze zijn uitstekend in staat om alligators te beschermen tegen bacteriële infecties. Bischop en zijn collega’s gebruikten nanodeeltjes om de peptiden te verzamelen uit alligatorplasma. Wellicht dat deze vondst leidt tot de ontwikkeling van nieuwe, infectiebestrijdende medicijnen.