herdershond

Hoe slagen herdershonden er toch in om de controle over een enorme kudde schapen te houden? Wetenschappers hebben het geheim van de herdershond ontrafeld: hij houdt zich aan twee simpele regels en dan kan er niets misgaan.

Het valt heus niet mee om een enorme kudde schapen bij elkaar te houden en dan ook nog eens in beweging te krijgen. Niet in de laatste plaats omdat schapen nogal onwillig kunnen zijn. Hoe slagen herdershonden er toch in om de controle te behouden over tientallen van die onwillige schapen?

Zender
Om dat te achterhalen, rustten onderzoekers een kudde schapen en de herdershond die deze aanstuurde uit met zendertjes. Vervolgens combineerden ze de informatie die deze zendertjes opleverden met computersimulaties om een wiskundig model te maken van de wijze waarop honden een kudde hoeden.

Twee gouden regels
Al snel ontdekten de onderzoekers dat herdershonden er twee simpele regels op nahouden als het gaat om het hoeden van een kudde. Gouden regel één: verzamel de schapen wanneer ze verspreid zijn. Gouden regel twee: breng ze in beweging wanneer ze bijeen zijn. De modellen tonen aan dat een herdershond wanneer hij zich aan deze twee regels houdt in zijn eentje gemakkelijk honderd schapen de baas kan. “Om een model te kunnen ontwikkelen, moesten we nadenken over wat de honden zien,” vertelt onderzoeker Andrew King. “De hond ziet in feite witte, pluizige dingen voor zich. Als de honden gaten tussen de schapen zien of ziet dat de gaten tussen de schapen groter worden moet de hond de schapen bijeen brengen. In het model bepaalt de hond bij elke stap of de kudde compact genoeg is of niet. Als de kudde niet compact is, maakt de hond deze compact, maar als de kudde al compact is, zal de hond de kudde richting de bestemming duwen.”

Het is interessant. Maar wat kunnen we nu concreet met deze informatie? “Andere modellen lijken niet in staat te zijn om echt grote groepen te hoeden. Zodra het aantal individuen boven de vijftig komt, heb je meerdere herders of herdershonden nodig.” Met de vrij eenvoudige regels van dit model – gebaseerd op echte herdershonden – hoeft dat niet. Het model zou gebruikt kunnen worden voor de ontwikkeling van robots die grote groepen individuen kunnen ‘hoeden’ of andersom voor het ‘hoeden’ van grote groepen robots.