Meer dan de helft van de bevolking draagt het humane cytomegalovirus met zich mee. Wanneer iemand een verlaagde weerstand heeft, kan dit virus actief worden. Het virus produceert dan een eiwit – US28 – dat tumoren in de darm kan veroorzaken. Dit heeft de groep Medicinal Chemistry van hoogleraar Martine Smit van de Vrije Universiteit Amsterdam ontdekt.

De onderzoekers kweekten muizen die het virale eiwit US28 zelf produceerden. Deze muizen werden getroffen door tumoren in de darmen. Wanneer de muizen een ontsteking kregen, dan werd de ontwikkeling van tumoren zelfs versneld. “Eerder legden we al een verband tussen kanker en US28”, zegt Smit. “Dit is een belangrijke stap in het onderzoek naar kanker.”

Het onderzoek maakt deel uit van een bredere studie naar de rol van virale eiwitten en kanker. Zo toonde Smit vorige maand in Science Signaling al aan dat er ook een verband is tussen US28 en het ontstaan van agressieve hersentumoren. Voor deze studie onderzocht ze menselijke hersentumoren. Smit ontrafelde daarbij het mechanisme waarmee US28 tumoren veroorzaakte. Duidelijk bleek dat US28 in de tumoren aanwezig was. Hoe sterker het mechanisme bij een patiënt was geactiveerd, hoe slechter de overlevingskansen.

Bang om darmkanker te krijgen? Er is een oplossing. Mensen die dagelijks een aspirientje slikken, beschermen zo hun darmen tegen kanker.