Hoe ontstaan en verdwijnen korte termijn-herinneringen? Wetenschappers hebben het antwoord gevonden. Chemicaliën in het brein wissen bepaalde herinneringen om plaats te maken voor nieuwe. Als er heel veel nieuwe informatie moet worden opgeborgen, wordt de grote schoonmaak bovendien versneld uitgevoerd.

“Je moet herinneringen verwijderen voordat nieuwe informatie kan binnenkomen,” redeneert onderzoeker Yi Zhong. “Wij hebben ontdekt dat vergeten een heel actief proces is om informatie te verwijderen.” Ondanks de onderzoeksresultaten is het nog steeds lastig te begrijpen. “We zien herinneringen nog niet echt als iets wat gevormd en gewist wordt.”

Onderzoekers vermoeden al langer dat het brein ruimte vrij maakt, maar het was nog nooit bewezen. Yi Zhong deed daarom een experiment met fruitvliegjes en trainde ze om bepaalde geuren te vermijden. Op het moment dat de vliegjes nieuwe informatie te verwerken kregen, vergaten ze dat ze die ene geur moesten ontwijken. Maar wanneer de wetenschappers het proteïne Rax uitschakelden, onthielden de vliegen de geur veel langer dan ze daarvoor hadden gedaan; niet een paar uren, maar langer dan een dag.

De onderzoekers hebben bij muizen hetzelfde patroon geconstateerd en concluderen dat herinneringen wellicht in alle organismen hetzelfde werken.

Rac – een proteïne – zorgt ervoor dat bepaalde herinneringen verdwijnen. Als het stofje geblokkeerd wordt dan onthoudt het brein de informatie veel langer dan het normaal zou doen. Op het moment dat het brein veel informatie moet opslaan, komt Rac vrij om eens grote opruiming in de bovenkamer te houden.