U kunt uzelf jeugdig kleden, uw haar verven, antirimpelcrème gebruiken en liegen over uw leeftijd. Maar een hersenscan kunt u niet voor de gek houden, zo blijkt. Wetenschappers tonen aan dat de betere hersenscans de leeftijd van mensen heel accuraat kunnen blootleggen.

“We hebben een ‘ontwikkelingsklok’ in het brein aangetroffen,” vertelt onderzoeker Timothy Brown. “Een biologisch teken van rijping dat de leeftijdsverschillen – ongeacht welke andere verschillen er ook tussen mensen zijn – heel goed weet te bevatten.”

Dat blijkt ook wel uit experimenten. De onderzoekers verzamelden 885 mensen die tussen de 3 en 20 jaar oud waren. Met behulp van hersenscans werden 231 eigenschappen van het brein bestudeerd. Samen konden deze eigenschappen een heel goed beeld geven van de werkelijke leeftijd van de proefpersonen. De leeftijd die de hersenscan voorspelde, klopte in 92 procent van de gevallen.

Deze hersenscan kan vertellen hoeveel kaarsjes er echt op de taart van mensen die altijd over hun leeftijd liegen, horen. Maar dat is niet de reden voor het uitvoeren van dit onderzoek. “Het feit dat we een collectie metingen vonden die zo accuraat de chronologische leeftijd van een persoon laten zien, betekent dat de ontwikkeling van de hersenen – in ieder geval de anatomische aspecten ervan – veel gecontroleerder verloopt dan we dachten.” Brown hoopt dat niet alleen de werkelijke leeftijd, maar ook eventuele afwijkingen in de ontwikkeling van de hersenen, dankzij de hersenscan kunnen worden opgespoord.