Mensen die zich intelligenter voordoen dan ze zijn: opgelet! Nieuw onderzoek wijst erop dat intelligentie zichtbaar is: het zou mogelijk moeten zijn om op basis van hersenscans vast te stellen hoe intelligent iemand echt is.

We kunnen ons allemaal wel een voorstelling maken van intelligentie. Misschien denkt u bij het horen van het woord aan uw verrassend laag uitgevallen IQ-test of aan een professor of een heel intelligent individu dat u eens ergens ontmoette. Maar wat maakt een mens nu precies intelligent? Of anders gezegd: zijn er verschillen tussen het brein van een intelligent en minder intelligent mens?

Eerder onderzoek
Wetenschappers houden zich al een tijdje met dat vraagstuk bezig en stapje voor stapje komen ze in de buurt van een antwoord. Zo blijkt de grootte van ons brein al iets te zeggen over intelligentie. De grootte van het brein kan variaties in intelligentie voor zo’n 6,7 procent verklaren. Nog eens vijf procent van de intelligentie is te verklaren door de mate van activiteit in de laterale prefrontale cortex.

WIST U DAT…

Verbinding
Wetenschappers hebben nu echter in het brein nog iets gevonden wat wijst op intelligentie. De verbindingen die van de laterale prefrontale cortex naar andere delen van het brein lopen, kunnen iets vertellen over hoe intelligent mensen zijn. Zeker tien procent van de variaties in intelligentie zou door deze verbindingen te verklaren zijn. “Dit onderzoek suggereert dat intelligentie deels betekent dat je een laterale prefrontale cortex hebt die zijn werk goed doet en dat deze op effectieve wijze met de rest van het brein communiceert,” stelt onderzoeker Todd Braver.

Doelen
Maar hoe hangen die verbindingen dan precies samen met intelligentie? De onderzoekers weten het niet precies, maar hebben wel een vermoeden. Ze denken dat de laterale prefrontale cortex zijn verbindingen met alle andere delen van het brein gebruikt om ze in de gaten te houden en bij te sturen indien nodig. “Er is bewijs dat de laterale prefrontale cortex het deel van het brein is dat de doelen en instructies die je helpen om een taak te volbrengen, onthoudt,” vertelt onderzoeker Michael Cole. “Wanneer deze regio effectief met andere gebieden (de waarnemers en doeners in het brein) communiceert, is het dus ergens logisch dat je daardoor taken op intelligentere wijze kunt afhandelen.” De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze hersenscans van diverse proefpersonen bestudeerden. De helft van de scans was gemaakt terwijl de proefpersonen rustten. De andere helft terwijl ze bezig waren met een uitdagende opdracht.

Er valt nog genoeg te ontdekken als het gaat over onze intelligentie. Maar de wetenschap schrijdt moedig voort. Uiteindelijk hopen onderzoekers intelligentie helemaal te doorgronden. Als het eenmaal zover is, leidt dat mogelijk ook tot behandelingen die mensen intelligenter maken.