Het doek valt voor Marsrover Opportunity. Ruim vijftien jaar na de landing trekt NASA de stekker uit de missie.

In juni 2018 stopte de rover met communiceren, nadat een heftige stofstorm de atmosfeer rijkelijk met stof vulde. Hierdoor kon de rover geen energie meer opwekken. Er zat nog wel energie in zijn accu’s opgeslagen, maar het bleek niet voldoende te zijn om daar op te teren.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft meer dan 600 keer geprobeerd om contact te leggen met Opportunity, maar helaas zonder resultaat. Eind januari werd er nog een nieuwe methode geïntroduceerd; de zogeheten ‘sweep and beep’-methode. Hierbij wordt er niet alleen geluisterd of Opportunity van zich laat horen, maar worden ook commando’s verstuurd die Opportunity aanmoedigen om met een simpel piepje zelf een signaal uit te zenden. Maar ook deze verwoede poging haalde niets uit.


Vandaag zou er nog één laatste poging worden gedaan om de rover aan te roepen. Zoals eigenlijk wel verwacht is ook deze poging op niets uitgelopen.

45 kilometer op Mars
We hoeven echter niet te treuren. Opportunity zou oorspronkelijk slechts negentig Martiaanse dagen operationeel zijn en in die tijd duizend meter afleggen. Wie had voor de tijd kunnen denken dat Opportunity meer dan 45 kilometer op de teller zou zetten? Ook heeft de rover de levensverwachting met een factor zestig opgerekt. Knappe prestatie.

Tweelingbroer

Opportunity’s tweelingbroer Spirit is al langer muisstil. In 2009 kwam de Marsrover vast te zitten in het mulle zand nabij het Home Plate plateau. Er werkten nog maar vier van de zes wieltjes, waardoor de reddingsactie mislukte. In maart 2010 stopte de rover met communiceren.

Volharding
De laatste rustplaats van de rover is Perseverance Valley. Perseverance betekent ‘volharding’. “Die naam past natuurlijk perfect bij Opportunity”, zegt Michael Watkins, directeur van JPL. “De ontdekkingen en records van deze rover laten zien hoe vindingrijk en toegewijd de mensen waren die Opportunity bouwden en begeleidden.”

Mars was ooit vochtig
De belangrijkste conclusie die Opportunity trok, is dat het klimaat op Mars vier miljard jaar geleden langdurig mild en vochtig was. Het suggereert dat de omstandigheden op Mars in die tijd heel gunstig waren voor microbieel leven. Of dat er ook daadwerkelijk is ontstaan, is onduidelijk.