sterrenstelsel

In het verre heelal zijn aanzienlijk minder sterrenstelsels te vinden dan astronomen lang beweerden.

Met behulp van ruimtetelescoop Hubble tuurden astronomen de afgelopen jaren heel ver de ruimte in. En er werden verschillende verre sterrenstelsels ontdekt. Maar zelfs Hubble kan alleen de helderste exemplaren spotten en dus was de vraag: hoeveel sterrenstelsels zijn er op grote afstand van de aarde werkelijk te vinden? “Eerdere schattingen stelden dat het aantal honderden of duizenden keren hoger lag dan de enkele heldere sterrenstelsels die we met ruimtetelescoop Hubble konden zien,” vertelt onderzoeker Brian O’Shea.

Maar die schatting klopt niet, zo stellen O’Shea en zijn collega’s nu. Voor elk sterrenstelsel dat Hubble in het verre heelal heeft gespot, zouden niet enkele honderden of duizenden sterrenstelsels, maar enkele tientallen sterrenstelsels bestaan. De astronomen baseren hun nieuwe schatting op simulaties. Ze simuleerden de totstandkoming van sterrenstelsels in het jonge universum. Die simulaties leidden netjes tot het aantal heldere sterrenstelsels dat Hubble tot op heden ook heeft waargenomen en lijken daarmee dus heel betrouwbaar te zijn. Maar de simulaties leverden geen exponentieel toenemende aantallen minder heldere sterrenstelsels op. Het suggereert dat het verre universum aanzienlijk minder drukbevolkt is dan werd aangenomen.

Of de simulaties kloppen? Daar krijgen we over een paar jaar meer duidelijkheid over. Dan gaat de James Webb-telescoop aan de slag. Deze telescoop is aanzienlijk krachtiger dan de Hubble-telescoop en kan dus een nog beter beeld geven van sterrenstelsels in het verre heelal.