fruitvlieg

Veel mensen kunnen nog wat leren van de fruitvlieg. Nieuw onderzoek toont aan dat de piepkleine vliegjes voor ze in actie komen, nadenken. Het suggereert dat de vliegjes een stuk intelligenter zijn dan gedacht werd.

De onderzoekers schotelden fruitvliegjes twee geuren voor en leerden ze om één geur te mijden. Zodra de vliegjes wisten welke geur ze vermijden moesten, begon het werkelijke experiment. De onderzoekers plaatsten aan weerszijden van een kamer een geur en lieten de vliegjes binnen. Wanneer de twee geuren gemakkelijk van elkaar te onderscheiden waren, vlogen de vliegjes vrijwel direct op de juiste geur af. Maar wanneer de geurtjes heel moeilijk van elkaar te onderscheiden waren, hadden de vliegjes veel meer tijd nodig om een keus te maken en maakten ze veel vaker een verkeerde keuze.

Impuls
Het wijst erop dat de vliegjes de keuze niet impulsief of instinctief maakten. In plaats daarvan lijken ze informatie te verzamelen alvorens een keuze te maken. En dat wordt gezien als een teken van hogere intelligentie. “Wat onze resultaten laten zien is dat fruitvliegen een verrassende mentale capaciteit hebben die eerder niet erkend is,” stelt onderzoeker Gero Miesenböck.

WIST U DAT…

…de levensduur van de fruitvlieg mede afhankelijk is van wat hij proeft?

Gen
De onderzoekers ontdekten ook dat fruitvliegen met mutaties in een gen dat FoxP wordt genoemd meer tijd nodig hadden om een keuze te maken wanneer geuren op elkaar leken. De vliegjes met de mutatie werden dan besluiteloos. De onderzoekers bestudeerden het gen verder en bleken dat de activiteit van het gen samenhing met een cluster van zo’n 200 neuronen (de fruitvlieg heeft er 200.000 in zijn brein). Het wijst erop dat deze 200 neuronen betrokken zijn bij het verzamelen van de informatie op basis waarvan de fruitvlieg vervolgens een keuze maakt. “Voordat een beslissing wordt genomen, verzamelt het brein informatie zoals een emmer water verzamelt. Zodra de verzamelde informatie een bepaald niveau heeft bereikt, wordt een keuze gemaakt,” legt onderzoeker Shamik DasGupta uit. “Wanneer FoxP niet goed werkt, wordt óf de stroom aan informatie die in de emmer belandt teruggebracht naar een dun straaltje of de emmer is lek.”

Fruitvliegen hebben één FoxP-gen. Mensen hebben er vier. FoxP1 en FoxP2 werden eerder al geassocieerd met taal en cognitieve ontwikkeling. Ook spelen de genen een rol bij het leren van nauwgezette opeenvolgende bewegingen, zoals bijvoorbeeld bij het bespelen van de piano. “We weten niet waarom dit gen bij zoveel diverse mentale processen een rol speelt,” erkent Miesenböck. “Eén ding dat al deze processen gemeen hebben, is dat ze tijd nodig hebben.”