Een gigantische storm op Saturnus is vanaf de aarde zichtbaar als een witte plek op de ringenplaneet. In de ‘Grote Witte Vlek’ komen bliksemschichten voor die 10.000 keer krachtiger zijn dan bliksemschichten op aarde.

De Cassini-ruimtesonde heeft een foto van de 17.000 kilometer brede vlek gemaakt. De witte wolken van ammonia steken af tegen de geelbruine kleur van de andere gaslagen van Saturnus.

Uniek
Het is vrij uniek dat er een Grote Witte Vlek te zien is. Volgens planetaire wetenschapper Agustin Sanchez-Lavega ontstaan dit soort stormen één keer per 30 aardse jaren. De Grote Witte Vlek is volgens hem tien keer groter dan normale stormen op de ringenplaneet.

Eerste gedetailleerde beelden
Sinds 1876 is dit fenomeen ongeveer zes keer gespot. Aangezien de Cassini-ruimtesonde momenteel om Saturnus cirkelt, hebben wetenschappers voor het eerst gedetailleerde beelden van zo’n grote storm op de gasplaneet in handen.

Uitdaging
Hoewel wetenschappers weten dat de storm een cyclus van 30 jaar heeft, is het nog steeds onduidelijk hoe dit soort megastormen precies ontstaan. “Het zal een grote uitdaging worden voor de volgende generatie van atmosferische modellen om te voorspellen wanneer en waar er weer een superstorm opduikt”, zegt professor Peter Read van de Oxford universiteit.

Grote Rode Vlek
Bovenaan dit artikel is een foto van de Grote Witte Vlek zichtbaar. Deze Witte Vlek is niet vergelijkbaar met Jupiters Grote Rode Vlek. De Grote Rode Vlek van Jupiter is namelijk een langdurige storm, die al sinds de zestiende eeuw zichtbaar is. De Grote Witte Vlek van Saturnus is slechts een tijdelijke storm.