storm

NASA’s ruimtetelescoop Spitzer heeft zich eens verdiept in het weer op bruine dwergen. En het ziet er niet zo best uit. Het onderzoek suggereert dat de meeste bruine dwergen met één of meer gigantische stormen te maken hebben die vergelijkbaar zijn met Jupiters grote rode vlek.

Spitzer bestudeerde in totaal 44 bruine dwergen. Bruine dwergen ontstaan op dezelfde manier als sterren, maar hebben te weinig massa om voortdurend atomen te fuseren en groeien dus nooit uit tot de helder schijnende sterren die wij ‘s avonds aan de hemel zien staan.

Als het op deze bruine dwergen regent, komt er waarschijnlijk geen water, maar heet zand, gesmolten ijzer of zouten uit de lucht zetten

Stormachtig
Spitzer observeerde de bruine dwergen tot zo’n twintig uur op rij en was er dus getuige van hoe deze om hun as draaiden. Eerdere onderzoeken suggereerden al dat het er stormachtig aan toe kon gaan op bruine dwergen en de onderzoekers verwachtten dat in de observaties van Spitzer terug te zien en wel door variaties in de helderheid van de bruine dwergen te detecteren. “Wanneer een bruine dwerg om zijn as draait, ontstaat een variatie in helderheid tussen wat wij denken dat wolkenvrije en bewolkte regio’s zijn,” legt onderzoeker Stanimir Metchev uit. Tot verrassing van de onderzoekers doken die variaties op de helft van alle bruine dwergen op. U moet daarbij bedenken dat de helft van alle objecten zo georiënteerd was dat de stormen of onzichtbaar of altijd in het zicht waren. Het onderzoek suggereert dus dat de meeste – wellicht zelfs alle – bruine dwergen te maken hebben met stormen.

Het regent ijzer
Maar hoe zien die stormen op bruine dwergen er dan precies uit? Ze zijn omvangrijk, onstuimig, met wind en waarschijnlijk bliksem die heftiger is dan op Jupiter of elke andere planeet in ons zonnestelsel. Ook regent het waarschijnlijk. Omdat de bruine dwergen te warm zijn voor de aanwezigheid van water komt er echter geen water uit de lucht zetten, maar eerder heet zand, gesmolten ijzer of zouten.

Tijdens het onderzoek naar het weer op bruine dwergen deden de onderzoekers nog een opmerkelijke ontdekking. Ze ontdekten dat sommige bruine dwergen trager draaiden dan eerder was gemeten. En dat is vreemd, want astronomen dachten dat bruine dwergen tijdens hun totstandkoming heel snel gingen draaien en niet langzamer gingen draaien naarmate ze ouder werden. “We weten nog niet waarom deze bruine dwergen zo traag draaien, maar er zijn verschillende mogelijkheden,” stelt onderzoeker Aren Heinze. “Een bruine dwerg die traag draait kan op een ongebruikelijke manier tot stand zijn gekomen of kan zelfs vertraagd zijn door de zwaartekracht van een nog te ontdekken planeet die er omheen draait.”