Binnen duizend jaar ontstaan zeker drie nieuwe vaarwegen op Antarctica. Wetenschappers maakten er alvast een kaartje van.

Als er geen ijs op Antarctica zou liggen, zou het continent grotendeels onder de zeespiegel liggen. Als het ijs smelt, laat het het continent los en begint het te drijven. Het zeewater stroomt onder het ijs door, voert het mee en creëert kanalen.

Opwarming
Nu de aarde opwarmt, is het aannemelijk dat die kanalen in de toekomst ontstaan. Maar waar zouden ze dan komen? Onderzoekers zochten het uit. Ze keken hoe diep het continent ligt en hoe dik het ijs dat erboven ligt, is. Waar het ijs het dunst is, zal het ook het eerste loskomen van de gesteenten onderaan.

De vaarwegen zijn in dit kaartje met wit aangegeven. Afbeelding: Vaughan, D. G., D. K. A. Barnes, P. T. Fretwell, and R. G. Bingham (2011), Potential seaways across West Antarctica, Geochem. Geophys. Geosyst., 12, Q10004, doi:10.1029/2011GC003688

Mosdiertje
Aan de hand van dit onderzoek konden de onderzoekers een aantal routes vinden. Om er zeker van te zijn dat deze routes in de toekomst ontstaan, keken de onderzoekers naar het verleden. Het is tenslotte niet de eerste keer dat onze planeet met warmte te maken heeft. Dat is in het verleden ook al eens voorgevallen en toen smolt het ijs op Antarctica ook. De onderzoekers keken naar kleine zeediertjes: mosdiertjes. Wanneer ze jong zijn, zweven ze rond en wanneer ze ouder worden hechten ze zich aan stenen. De onderzoekers vergeleken mosdiertjes aan beide zijden van het Antarctisch Schiereiland. Deze populaties worden door duizenden kilometers ijs van elkaar gescheiden en toch lijken ze op bepaalde plaatsen veel op elkaar. Dat bewijst dat ze vroeger elkaar veel gemakkelijker konden bereiken: via een korte route.

Het onderzoek naar de mosdiertjes bevestigt de kaart van de vaarwateren die de onderzoekers eerder al hadden gemaakt, zo meldt het blad Geochemistry, Geophysics, Geosystems. Voor we die kaart ook echt kunnen gebruiken, moeten nog wel wat jaren verstrijken. Volgens de onderzoekers duurt het nog zeker 900 jaar voordat de eerste doorvaart weer open gaat.