Wetenschappers hebben de kleinste walvispopulatie ter wereld geïdentificeerd. Het gaat om de eubalaena japonica. Van deze walvissoort zijn nog maar dertig exemplaren in leven: acht vrouwtjes en 22 mannetjes. Rond 1800 maakten nog 23.000 exemplaren de wateren onveilig.

Wetenschappers vermoeden dat de walvisjacht in de negentiende eeuw en recente illegale vangsten door de USSR in de jaren ’60 de walvissoort op het randje van de afgrond heeft gebracht. Het is onduidelijk of de soort zich nog kan herstellen. “Met zulke kleine aantallen en zo weinig vrouwtjes kunnen we niet voorspellen of deze populatie zal groeien of krimpen,” vertelt onderzoeker Paul Wade. “Het kan alle kanten op. De populatie zou minstens enkele percenten per jaar moeten groeien, maar wellicht is deze groep daar te klein voor.”

Walvisvlees
Volgens Wade moet de bedreigde walvissoort beter in de gaten worden gehouden. Ook moet gecontroleerd worden of walvisvlees dat nu op de markt komt op legale wijze is verkregen.

Enorm
De eubalaena japonica is een enorm zeedier. Sommige exemplaren worden maar liefst achttien meter lang. Vanwege die enorme lengte is het voor mensen onmogelijk om de walvissoort in gevangenschap te houden en zich te laten voortplanten. De dieren leven van schaaldieren.

De eubalaena japonica is niet de enige bedreigde walvissoort, maar wordt op de voet gevolgd door de westelijke populatie grijze walvissen. Daar zijn er naar schatting nog maar honderd van.