Voyager 1 bevindt zich nog niet in de interstellaire ruimte, maar is wel een nieuwe regio binnengegaan. En volgens wetenschappers is deze regio het enige wat Voyager nog van de interstellaire ruimte scheidt.

Dat maakte NASA tijdens een persconferentie bekend. Wetenschappers noemen de nieuwe regio waarin Voyager zich nu bevindt ook wel de ‘magnetische snelweg voor geladen deeltjes’. Geladen deeltjes van buiten de heliosfeer kunnen in deze regio binnendringen en het is er dan ook een drukte van belang: geladen deeltjes springen er in alle richtingen rond.

Enkele maanden?
“Hoewel Voyager 1 zich nog steeds in de omgeving van de zon bevindt, kunnen we nu al ervaren hoe het daarbuiten is, omdat deeltjes op deze magnetische snelweg naar binnen en naar buiten vliegen,” vertelt onderzoeker Edward Stone. “We geloven dat dit het laatste stukje van de reis naar de interstellaire ruimte is.” Hoelang het nog duren gaat voor Voyager 1 de interstellaire ruimte bereikt? De onderzoekers hebben geen idee. Het kan enkele maanden duren, maar ook enkele jaren.

WIST U DAT…

…we tegen 2112 wellicht met een sterrenschip de interstellaire ruimte gaan verkennen?

Verrassing
Het gebied waarin Voyager 1 zich nu bevindt, is een grote verrassing voor wetenschappers. “Dit nieuwe gebied is niet wat we verwacht hadden, maar we zijn wel gewend geraakt om het onverwachte van Voyager te verwachten.” “Als we alleen naar de gegevens omtrent de geladen deeltjes zouden kijken, zou ik stellen dat we ons reeds buiten de heliosfeer (en dus in de interstellaire ruimte, red.) bevinden,” voegt onderzoeker Stamatios Krimigis toe. “Maar we moeten kijken naar wat alle instrumenten ons vertellen.” Vooral het instrument dat het magnetisch veld in de gaten houdt, is hierbij leidend. De richting van de magnetische veldlijnen is volgens dit instrument nog niet veranderd. En dat wijst erop dat Voyager zich nog niet in de interstellaire ruimte bevindt.

Voyager 1 werd in 1977 gelanceerd en bevindt zich inmiddels op zo’n achttien miljard kilometer van de zon. Daarmee is de sonde het verst van ons verwijderde door mensen gemaakte object ooit. De sonde is met diverse instrumenten uitgerust en onderzoekt onder meer plasmagolven, het magnetisch veld, kosmische straling en geladen deeltjes. Naast Voyager 1 is er ook nog een Voyager 2: deze sonde werd zo’n zestien dagen voor Voyager 1 gelanceerd.