De Hubble-telescoop gaat de maan als een spiegel gebruiken om zo alsnog de Venusovergang te kunnen bestuderen.

Dat maakt NASA bekend. Op 5 juni is het zover: dan beweegt Venus voor de zon langs. Een bijzondere gebeurtenis. De Hubble-telescoop wil er natuurlijk ook graag getuige van zijn. Er is alleen één probleem: de telescoop kan niet direct in de zon kijken.

Spiegel
Astronomen hebben daar nu iets op bedacht. Ze willen de telescoop op de maan richten. De maan doet daarbij dienst als spiegel: de maan vangt en reflecteert het zonlicht. De onderzoekers zijn dan met name geïnteresseerd in het zonlicht dat door de atmosfeer van Venus heen komt zetten. Door dat zonlicht te bestuderen, kunnen ze namelijk de atmosfeer van Venus bestuderen.

Methode toetsen
Nu vraagt u zich misschien af: waarom? We weten toch al hoe de atmosfeer van Venus in elkaar steekt. Jazeker. Maar de samenstelling van die atmosfeer achterhalen, is dan ook niet het ultieme doel. De techniek waarbij een ander hemellichaam als spiegel wordt gebruikt, is niet nieuw. De methode wordt nu al gebruikt om de atmosfeer van grote planeten buiten ons zonnestelsel te bestuderen. De onderzoekers gaan nu met deze methode een planeet bestuderen waar we al heel veel van weten. Zo kan de methode getoetst worden. Is deze bijvoorbeeld wel in staat om een aardachtige planeet op te merken?

Tijd
Hubble zal zich zeven uren voor, tijdens en na de Venusovergang op de maan richten. Astronomen hebben die tijd hard nodig om het zonlicht dat door de atmosfeer van Venus beweegt, op te merken. Het maakt namelijk slechts 1/100.000ste van het totale gereflecteerde zonlicht uit.

Het experiment moet goed gaan: de eerstvolgende Venusovergang vindt pas in 2117 plaats. Om er zeker van te zijn dat het goed gaat en Hubble zich lang genoeg op één punt kan focussen, is er al geoefend. En volgende maand moet het dan echt gaan gebeuren.