Over precies zestig dagen zal Marslander Schiaparelli zich losmaken van de Trace Gas Orbiter en zich opmaken voor een landing op de rode planeet.

De ExoMars-missie werd in maart gelanceerd en heeft al meer dan driehonderd miljoen kilometer in de ‘benen’. Naar verwachting komt de missie – die bestaat uit een orbiter en een lander – in oktober bij Mars aan.

Op rolletjes
De ExoMars-missie – een missie van de Europese en Russische ruimtevaartorganisatie – loopt tot op heden op rolletjes. Zowel de lander als de orbiter zijn in goede gezondheid en liggen dankzij twee recente manoeuvres op koers naar de rode planeet. Op 28 juli werden de motoren van ExoMars voor een periode van maar liefst 52 minuten geactiveerd. Het was de eerste belangrijke manoeuvre sinds de lancering. En iets recenter, op 11 augustus, werden de motoren nog eens voor een periode van 155 seconden aangezwengeld. Beide manoeuvres verliepen prima.

De lander
In september en oktober zullen nog kleinere manoeuvres volgen. Daarna – over precies zestig dagen van nu – zal de lander zich losmaken van de orbiter. Drie dagen later moet de lander dan voet op de rode planeet zetten.

De landingsplek
Recent heeft ESA beelden vrijgegeven van de plek waar Schiaparelli gaat landen. Het gaat om de regio Meridiani Planum. De landingsplek bevindt zich dicht bij de evenaar, in de zuidelijke hooglanden van Mars.

In het omcirkelde gebied moet Schiaparelli neerkomen. Eerder landde NASA's Marsrover Opportunity al in dit gebied. Afbeelding: ESA / DLR / FU Berlin.

In het omcirkelde gebied moet Schiaparelli neerkomen. Eerder landde NASA's Marsrover Opportunity al in dit gebied. Afbeelding: ESA / DLR / FU Berlin.

Spannend
De landing van Schiaparelli wordt ongetwijfeld een spannend moment voor de Europese ruimtevaartorganisatie. Een eerdere poging om een lander – Beagle 2 – op Mars te zetten, mislukte. En ook de Russen zullen op het puntje van hun stoel zitten; hun Marsmissies verliepen eerder eveneens problematisch.

Eenmaal op Mars zal Schiaparelli onder meer de windsnelheid, luchtdruk en temperatuur op de landingsplek meten. Ook is het de bedoeling dat de lander voor het eerst het elektrisch veld op het oppervlak van Mars meet. Schiaparelli is echter niet primair gemaakt om grote wetenschappelijke ontdekkingen te doen. Het is met name een demonstratiemissie en moet aantonen dat de Europeanen en Russen de kennis en kunde in huis hebben om een sonde heelhuids op het oppervlak van Mars te zetten. De ExoMars-missie is namelijk een opmaat naar meer. Zo staat er reeds een tweede ExoMars-missie gepland. Tijdens deze missie zal een rover op Mars worden gezet. Die missie moet weer de weg vrijmaken voor een nog ambitieuzere missie waarbij monsters van Mars worden gehaald en naar de aarde worden gebracht.