De theorie lost een van de hardnekkigste problemen omtrent de vorming van de maan op.

Al meer dan honderd jaar discussiëren wetenschappers over de vorming van onze maan. En ze lijken het maar niet eens te worden. Amerikaanse en Japanse onderzoekers beten zich nogmaals vast in het vraagstuk. En in een nieuwe studie komen ze met een verrassende theorie op de proppen.

Maan
Veel astronomen geloven dat zo’n 4,4 miljard jaar geleden – ongeveer 150 miljoen jaar na de vorming van het zonnestelsel – een planeet ter grootte van Mars, Theia genaamd, op de jonge aarde botste. Dit was een zeer gewelddadige ontmoeting, waarbij materiaal dat door die botsing los gesjord werd, de basis voor de maan zou vormen.


Losse schroeven
De afgelopen jaren is deze theorie echter op losse schroeven komen te staan. Want uit computersimulaties bleek dat als deze theorie juist is, de maan voornamelijk uit materiaal van het inslaande object zou moeten bestaan. Toch is het tegenovergestelde waar: analyses van gesteente teruggebracht van Apollo-missies tonen namelijk aan dat de maan juist bestaat uit aards materiaal.

Magma
De nieuwe studie komt met een mogelijke oplossing voor dit probleem. “Ongeveer 50 miljoen jaar na de vorming van onze zon was de vroege aarde bedekt met een zee van heet magma,” zegt onderzoeker Shun-ichiro Karato. “Het botsende object was daarentegen gemaakt van vast materiaal.” De onderzoekers ontwierpen een computermodel om te testen wat voor effect dit zou hebben. En het model toont aan dat het magma na de botsing heter werd dan de korst van Theia. Nadat Theia op de aarde klapte, zou het magma in volume zijn toegenomen en vervolgens in een baan rond de aarde zijn beland. En hieruit is vervolgens de maan ontstaan.

Computermodel van de botsing. In het midden is onze vroege aarde te zien. De rode puntjes stellen het materiaal afkomstig uit de oceaan van magma voor, terwijl de blauwe puntjes het materiaal van het inslaande object weergeven. Afbeelding: University of Yale

Volgens de onderzoekers verklaart dit waarom er zoveel materiaal van de aarde in de maan verwerkt zit. “In ons model is ongeveer 80 procent van de maan gemaakt van aards materiaal,” zegt Karato. “In vorige modellen bestond juist 80 procent van de maan uit materiaal van het inslaande object. Dit is een groot verschil.”