Neanderthalers hadden een groter brein dan de moderne mens. Groeide het brein ook net zo snel als bij onze kinderen?

Wetenschappers hebben het skelet van een Neanderthaler geanalyseerd. Dit kind was bijna acht jaar oud, toen hij 49.000 jaar geleden stierf.

Een volwassen Neanderthaler had een brein met een volume van 1.520 kubieke centimeter. In vergelijking: een gemiddelde volwassen man (homo sapiens) heeft een brein met een volume van 1.195 kubieke centimeter. Het bijna acht jaar oude Neanderthaler-kind had al een brein van 1.330 kubieke centimeter, oftewel 87,5% van de volwassen massa.

De hersenen van onze kinderen groeien de eerste jaren erg snel. Zo snel, dat de ontwikkeling van andere delen van het lichaam achterblijft. Uit het onderzoek blijkt dat ook Neanderthaler-kinderen al een fors brein hadden, al groeide het brein relatief minder snel dan bij homo sapiens. Het brein van een homo sapiens van acht jaar oud is al bijna volgroeid en heeft al zo’n 95% qua massa en omvang.

Wervelkolom
Daarnaast is er een ander groot verschil. Sommige wervels van de Neanderthaler waren nog niet gefuseerd. Dit is opvallend, want dezelfde wervels fuseren bij homo sapiens in de leeftijd van vier tot zes jaar. “Waarschijnlijk groeide de wervelkolom langzamer om energie te besparen”, zegt onderzoeker Antonio Rosas.

El Sidrón J1
Het Neanderthaler-kind was 7,7 jaar oud. Op zijn sterfdag woog hij 26 kilo en was hij 111 centimeter lang. Het skelet van El Sidrón J1 werd in 1994 gevonden in de Spaanse El Sidrón-grot. De onderzoekers vonden toen dertien individuen, waaronder zeven volwassenen (vier vrouwen en drie mannen), drie tieners en drie jonge kinderen.