leven

Jarenlang onderzoek levert het tot nu toe meest gedetailleerde beeld van de levensloop van een dinosaurus op.

Wetenschappers bestudeerden de fossiele resten van 50 dinosaurussen van de soort Maiasaura peeblesorum. Ze richtten zich daarbij met name op het bot in het scheenbeen. Door naar de vorm en microstructuur van het bot te kijken kan onder meer achterhaald worden hoe oud de dinosaurus was toen deze stierf, in hoeverre de dino al volwassen was en hoelang het duurde alvorens een dino volwassen werd. “De gehele historie van de groei van het dier is terug te lezen in het bot,” vertelt onderzoeker Holly Woodward.

Het leven van een dinosaurus
Uit het onderzoek blijkt dat M. peeblesorum in zijn derde levensjaar seksueel volwassen werd. Binnen acht levensjaren bereikte de dinosaurus een volwassen gewicht van 2,3 ton. Verder blijkt dat met name jonge en oude dinosaurussen kwetsbaar waren: dinosaurussen jonger dan één jaar hadden 89,9 procent kans om te sterven, terwijl dinosaurussen ouder dan acht jaar een sterftekans van 44,4 procent hadden. Wanneer een dinosaurus eenmaal twee jaar oud was, begon zijn piekmoment dat zo’n zes jaar duurde. Tijdens dit ‘piekmoment’ was de dinosaurus fysiek sterk en in staat om zich voort te planten, terwijl de sterftekans slechts rond de 12,7 procent lag.

Over Maiasaura
Maiasaura was een planteneter. Op jonge leeftijd liep de dinosaurus op twee poten, wanneer deze groter werd, op vier. De dinosaurus was een sociaal dier dat nesten bouwde in een kolonie en vervolgens goed voor de eieren en jongen zorgde.

“Door naar de botten te kijken en samen te vatten wat eerdere studies onthuld hebben, weten we nu meer over het leven van Maiasaura dan over het leven van elke andere dinosaurus,” stelt Woodward. “Ons onderzoek maakt Maiasaura tot een modelorganisme waarmee we andere dinosaurussen kunnen vergelijken.”

Uit het onderzoek blijkt ook dat er grote variaties zijn in grootte tussen dinosaurussen van dezelfde leeftijd. “Onze resultaten suggereren dat je niet zomaar de lengte van een dinosaurusbot kunt meten en aan kunt nemen dat het om een dier van een bepaalde leeftijd gaat. In ons onderzoek is er binnen leeftijdsgroepen veel variatie in de lengte van het bot in het scheenbeen.” Net zoals je op basis van de lengte van het bot in het scheenbeen van mensen niet kunt voorspellen hoe oud iemand is, kun je ook aan de lengte van het bot in het scheenbeen van een dinosaurus niet zien of het een oud of jong dier was. “De enige manier om de leeftijd van de dinosaurus vast te stellen, is histologie (oftewel kijken naar de microstructuur van het bot, red.).”