melkweg-1

Astronomen hebben een nieuwe catalogus samengesteld met alle zichtbare sterren van het noordelijk deel van onze Melkweg. Hoewel het Melkwegstelsel vele miljarden sterren telt, zijn de onderzoekers er in geslaagd om er meer dan 219 miljoen aan te wijzen.

Sta je in hartje Amsterdam, dan spot je ‘s nachts honderden sterren. Reis tien uur naar het zuiden en je kunt ‘s nachts duizenden fonkelende lichtpuntjes bewonderen. De Isaac Newtontelescoop kan er nog meer zien, met dank aan zijn grote 2,5 meter brede spiegel. Tien jaar lang hebben wetenschappers deze telescoop gebruikt om de 219 miljoen sterren te vinden en vast te leggen. Het resultaat is er.

Een doorsnede van de Melkweg. De lichte gebieden zijn plekken waar zich veel sterren bevinden.

Een doorsnede van de Melkweg. De lichte gebieden zijn plekken waar zich veel sterren bevinden. Klik hier om een vergrote versie van de kaart te zien.

Ook onze eigen moederster – de zon – staat op de kaart. De zwakste sterren hebben een schijnbare magnitude van 20. Daarmee zijn deze sterren één miljoen keer zwakker dan de zwakste ster die we met het blote oog kunnen zien. Als er geen sprake is van lichtvervuiling, is het mogelijk om sterren en planeten tot de zesde magnitude waar te nemen.

Het project is een mooi voorbeeld van big data in de astronomie. Wellicht dat de kaart in de toekomst verder wordt uitgebreid. Daarvoor zijn telescopen nodig die nog krachtiger zijn dan de Isaac Newtontelescoop, waardoor nog zwakkere sterren getraceerd kunnen worden.