Tot die conclusie komen onderzoekers op basis van een grote verzameling voetstappen van Homo erectus in het noorden van Kenia.

Als we kijken naar de manier waarop wij moderne mensen ons voortbewegen dan verschilt deze overduidelijk van die van primaten. Zo is het voor ons heel gewoon om op twee benen te lopen. Ook primaten doen dat zo af en toe, maar zij brengen toch ook nog een groot deel van hun tijd op vier poten door. Al jaren vragen onderzoekers zich af wanneer en hoe onze voorouders die inmiddels voor ons kenmerkende manier van voortbewegen, ontwikkelden.

Direct bewijs
En nu is er direct bewijs gevonden dat een mensachtige die niet zo heel lang geleden leefde zich op vrijwel dezelfde manier voortbewoog als moderne mensen. Het suggereert dat onze tred dus al zeker zo’n 1,5 miljoen jaar oud is.

Eén van de anderhalf miljoen jaar oude voetafdrukken van een Homo erectus. Afbeelding: Kevin Hatala.

Eén van de anderhalf miljoen jaar oude voetafdrukken van een Homo erectus. Afbeelding: Kevin Hatala.

De voetstappen
In 2009 stuitten onderzoekers in het noorden van Kenia op een verzameling 1,5 miljoen jaar oude voetstappen van een mensachtige. Er volgde nader onderzoek naar deze voetstappen en hun omgeving. Het resulteerde in de ontdekking van in totaal 97 voetafdrukken die zeker door 20 verschillende Homo erectus-individuen zijn achtergelaten. Onderzoekers hebben die voetstappen nu uitgebreid geanalyseerd en kunnen op basis daarvan meer zeggen over hoe deze mensachtigen zich voortbewogen. “Onze analyse van deze voetafdrukken is het vrijwel enige directe bewijs voor de aanname die stelt dat zeker één van onze gefossiliseerde familieleden die zo’n 1,5 miljoen jaar geleden leefden op vrijwel dezelfde manier wandelde als wij vandaag de dag doen,” vertelt onderzoeker Kevin Hatala.

Op basis van de voetafdrukken denken de onderzoekers ook meer te kunnen zeggen over de dynamiek in deze Homo erectus-groep. Zo vertellen de voetafdrukken meer over de lichaamsmassa en dus het geslacht van de mensachtigen die deze achterlieten. Uit het onderzoek blijkt dat verschillende mannen hier liepen, wat suggereert dat ze elkaar tolereerden en mogelijk zelfs met elkaar samenwerkten. Samenwerking tussen mannen is één van de vele gedragingen waarmee wij moderne mensen ons onderscheiden van andere primaten. “Het is niet schokkend dat we bewijs vinden voor wederzijdse tolerantie en misschien zelfs samenwerking tussen mannen die behoren tot een mensachtige die 1,5 miljoen jaar geleden leefde,” stelt Hatala. Wat wel bijzonder is, is dat we nu voor het eerst een blik kunnen werpen op de dynamiek in een groep die zo lang geleden op aarde rondliep.