Nog niet zo heel lang geleden waren het hele geleerde doktoren die diagnoses als prostaatkanker stelden, maar die tijd is voorbij. Tegenwoordig kunnen dergelijke academische klusjes ook aan de Mechelse herder worden overgelaten. Dat concluderen onderzoekers. De hond ruikt de ziekte.

De onderzoekers trainden een aantal Mechelse herders om prostaatkanker op te sporen. De honden moesten aan de urine van een aantal mannen ruiken en op basis daarvan beslissen of iemand ziek was of niet. In 63 van de 66 gevallen hadden de dieren het bij het rechte eind. Volgens onderzoeker Jean-Nicolas Cornu ruikt de hond de moleculen die door de kankercellen geproduceerd worden.

Lang niet iedereen is echter enthousiast. Zo zou de studie bij voorkeur nog een aantal keren herhaald moeten worden. Ook moet worden vastgesteld dat er echt geen sprake is van het ‘Clever Hans Effect’. Dit effect is vernoemd naar het paard Hans. Het dier leefde aan het begin van de twintigste eeuw en zou volgens zijn trainer in staat zijn om wiskundige problemen op te lossen, Duits te lezen en te begrijpen en nog veel meer opzienbarende kunstjes. Maar na grondig onderzoek bleek Hans te doen alsof. Hij reageerde simpelweg op subtiele hints die zijn trainer hem onbewust gaf.

Het ziet ernaar uit dat het experiment met de honden binnenkort op grotere schaal herhaald zal worden. Zo moet duidelijk worden of de honden de ziekte echt ruiken. Als dat zo is, is dat een doorbraak. Nu worden bloedtests afgenomen om te achterhalen of iemand prostaatkanker heeft, maar die methode blijkt onbetrouwbaar.