horen-met-tong

Een cochleair implantaat is een fijne oplossing voor dove mensen. Dit implantaat zet geluid om in elektrische pulsen, die de gehoorzenuw in het slakkenhuis direct stimuleren. Zo kan iemand weer in beperkte mate klanken, geluiden en spraak waarnemen. Toch zijn er ook nadelen. Er moet immers een operatie uitgevoerd worden – met alle risico’s die daarbij horen – en het kost al snel enkele tienduizenden euro’s. Wetenschappers komen nu met een alternatief: horen met je tong.

Een team van wetenschappers van de staatsuniversiteit van Colorado heeft een apparaatje voor op de tong ontwikkeld. Dit apparaatje is via Bluetooth verbonden met een klein microfoontje in het oor. Ze werken als een tandem samen. De microfoon vangt geluiden op en zet deze om in complexe golfvormen. Deze patronen worden naar het apparaatje op de tong verzonden, waar het apparaat de tong prikkelt. “Je voelt het letterlijk knisperen op je tong”, vertelt ingenieur John Williams.

De tong is een zeer gevoelig orgaan. “Als we iets voelen op de tong, kunnen we exact aanwijzen waar dit is”, vertelt professor Leslie Stone-Roy. “Net zoals we onze vingertoppen gebruiken om braille te lezen, zo is ook onze tong hypersensitief.”

Stel, het microfoontje hoort het woord ‘bal’, dan wordt dit vertaald naar een bepaald patroon, waardoor de receptoren op de tong op verschillende plaatsen geprikkeld worden. Na een verloop van tijd weet iemand dat het patroon op de tong het woord ‘bal’ betekent. Je begrijpt dat dit wel enige oefening vereist om de patronen te herkennen en te vertalen, maar daar is ons brein prima toe in staat.

Stroomschok
Kunnen patiënten niet geëlektrocuteerd worden door het apparaatje? “Op dit moment gebruiken we een batterij van 9 volt om het van stroom te voorzien”, legt onderzoeker JJ Moritz uit. “In het ergste geval krijgt iemand een stroomschok van 9 volt. Maar, we zetten je tong niet onder stroom.”

Toekomst
Op dit moment ziet het apparaatje er niet erg handig uit. De onderzoekers gaan de komende tijd werken aan een betere uitvoering, waarbij het apparaatje volledig in de mond komt te liggen. De wetenschappers voorspellen dat het volledige systeem in de toekomst enkele duizenden euro’s gaat kosten. Dat is twintig keer goedkoper dan een CI-operatie. Daarnaast wil het team meer met deze techniek gaan doen. “Stel, iemand verliest zijn hand en krijgt een prothese, dan is het interessant om de vingertoppen uit te rusten met sensoren, die vervolgens de tong prikkelen bij aanraking.”