Wetenschappers hebben met de Hubble ruimtetelescoop een bijzondere foto gemaakt van een ruimtespiraal. De spiraal heeft een bijna perfecte geometrische vorm. Het object is geen sterrenstelsel, maar een preplanetaire nevel rondom de koolstofster AFGL 3068. Een massieve wolk van kosmisch stof en gas omringt de ster, waardoor het object niet zichtbaar is.

De planetaire nevel rondom AFGL 3068 heet IRAS 23166+1655. Deze nevel wordt gevormd door de ster in het midden, die regelmatig sterrenwinden produceert. Iedere sterrenwind zorgt voor een ring. De ringen dijen uit met een snelheid van 50.000 kilometer per uur.

Wetenschappers zagen eerder soortgelijke quasi-concentrische schillen bij andere preplanetaire nevels, maar toch zijn deze geometrische schillen uniek.

De ontdekking door de Hubble-telescoop onthult een puzzelstukje over de evolutie van sterren, die 8,5 keer zwaarder zijn dan de zon. Ze hebben niet genoeg massa om te exploderen als supernova’s, maar kunnen blijkbaar wel bijzondere komische nevels produceren.