De Hubble ruimtetelescoop heeft een foto gemaakt van Hanny’s Voorwerp, een mysterieuze reflectienevel die in 2007 door de Nederlandse onderwijzeres Hanny van Arkel werd ontdekt. Zij deed mee aan het Galaxy Zoo-project. De reflectienevel nabij het sterrenstelsel IC 2497 bevindt zich in het sterrenbeeld Kleine Leeuw en is 700 miljoen lichtjaar van de aarde verwijderd.

Hoe komt het dat Hanny’s Voorwerp te zien is? De reflectienevel geeft zelf geen licht, maar wordt verlicht door een nagloeiende quasar (de kern van een actief sterrenstelsel). Deze quasar is 200.000 jaar geleden uitgedoofd, dus het object is niet meer te zien. Toch is het mogelijk dat de quasar af en toe even wakker wordt geschud. Net zoals een vuurtoren slechts een deel van de zee of het strand kan verlichten, verlicht de quasar slechts een deel van Hanny’s Voorwerp.

De groene kleur van Hanny’s Voorwerp wordt veroorzaakt door gloeiend zuurstof.

Uit eerdere radio-opnamen bleek dat er stervorming plaatsvindt in een klein deel van Hanny’s Voorwerp. Er stroomt namelijk gas vanuit de kern van IC 2497 naar Hanny’s Voorwerp, waardoor er regelmatig nieuwe sterren ontstaan in de reflectienevel. De jongste sterren zijn slechts een paar miljoen jaar oud.

Hanny van Arkel, de ontdekker van de reflectienevel, geniet nog dagelijks van alle aandacht. “Als ontdekker ben ik mede-auteur van alle papers die over Hanny’s Voorwerp geschreven zijn”, vertelt Van Arkel aan Scientias.nl. “Dat wil zeggen dat ik ook op de e-maillijst sta van alle wetenschappers en dus net als alle andere auteurs de eerste kladversies krijg, waarna ik de discussies kan meevolgen. Verder heb ik meegeschreven aan het Amerikaanse stripboek over mijn verhaal, ben ik als ambassadeur mede-verantwoordelijk voor het zogenaamde ‘outreach work’, dat inhoudt dat ik met de pers praat, bij evenementen ben en lezingen geef. Overigens is de Hubble-aanvraag ook in mijn naam gedaan en werd ik ook daarover vanaf het begin meteen op de hoogte gehouden. Ik ben momenteel in Seattle voor een persconferentie, waar ik als een VIP wordt behandeld. Het is dus erg leuk en leerzaam.”

Maar wat vindt de ontdekker nu het mooiste aspect aan de nevel? “Het feit dat het er zo apart uitziet; als een dansende kikker hier heel ver vandaan, in fel groen licht”, zegt Van Arkel. “Verder is het natuurlijk bijzonder dat zo’n verschijnsel nog nooit eerder was en is waargenomen. En dat dat dan ontdekt is door iemand die eigenlijk geen verstand had (heeft) van sterrenkunde.”

Volgens Van Arkel zal het object de komende tijd met nog meer telescopen worden onderzocht. “Vooral röntgenonderzoek, bijvoorbeeld met de Chandra röntgentelescoop.”

Bekijk de grotere foto op de website van Hubble.