De Hubble-telescoop heeft met behulp van een natuurlijke ‘zoomlens’ een gedetailleerd kiekje van een ver cluster gemaakt.

Wat moet u zich bij zo’n ‘natuurlijke zoomlens’ voorstellen? Het gaat om een zwaartekrachtlens. Dit is geen echte lens, maar een zwaartekrachtveld dat voor een bepaald object in de ruimte ligt. Dit zwaartekrachtveld buigt het licht dat van dit object komt af. Door ervoor te zorgen dat het zwaartekrachtveld en het object en de waarnemer (in dit geval Hubble) op één lijn staan, kan het licht van het object versterkt worden. Hierdoor kunnen we het object dus beter waarnemen.

Lens
Hubble heeft dit trucje toegepast met een cluster van sterrenstelsels: RCS2 0.2727-132623. Dankzij de zwaartekrachtlens is het kiekje heel gedetailleerd geworden.

WIST U DAT…

Zwak
De cluster bevindt zich op ongeveer vijf miljard lichtjaar van de aarde. De cluster is dus ook al zeer oud. Normaal gesproken kunnen we zulke oude clusters vanwege hun leeftijd en dus ook afstand niet goed waarnemen: ze zijn klein en hun licht is zwak. Zonde, want deze clusters kunnen ons heel veel vertellen over de manier waarop de eerste sterrenstelsels ontstonden.

Dankzij de zwaartekrachtlens kunnen we toch een kijkje in zo’n oud cluster nemen. Het volledige onderzoek verschijnt binnenkort in het blad The Astrophysical Journal.

Foto: NASA / ESA / J. Rigby (NASA Goddard Space Flight Center) / K. Sharon (Kavli Institute for Cosmological Physics, University of Chicago).