Hubble revisits tangled NGC 6240

Zijn alle sterrenstelsels spiraalvormig en georganiseerd? Nee, er zweven veel rare eendjes in onze kosmos. De Hubble-ruimtetelescoop heeft één bijzonder exemplaar gefotografeerd, namelijk het misvormde sterrenstelsel NGC 6240.

NGC 6240 ligt op een afstand van 400 miljoen lichtjaar van de aarde en heeft op bovenstaande foto iets weg van een vlinder of een kreeft.

Het sterrenstelsel heeft er niet altijd zo uitgezien. De misvorming is ontstaan toen twee sterrenstelsels op elkaar botsten. Deze samensmelting zorgde ervoor dat er in een korte tijd veel nieuwe sterren werden geboren. Veel van die jonge sterren zijn kort daarna alweer geëxplodeerd als supernova’s.

Nog opmerkelijker is het feit dat ieder sterrenstelsel een supermassief zwart gat in zijn centrum heeft. NGC 6240 is een samensmelting van twee stelsels en heeft dus twee supermassieve zwarte gaten. Deze zwarte gaten draaien op dit moment om elkaar heen. De afstand tussen dit duo bedraagt ‘slechts’ 3.000 lichtjaar en wordt alsmaar kleiner. In de toekomst gaan deze zwarte gaten samensmelten en wordt het één massief zwart gat.