Het kleine sterrenstelsel is uitzonderlijk netjes en schoon: het bevat heel weinig kosmisch stof. En dat betekent dat we de inhoud ervan heel goed kunnen bewonderen!

Op de foto zie je een dwergsterrenstelsel dat de naam IC 1613 draagt. Het sterrenstelsel is iets meer dan 2,3 miljoen lichtjaar van ons verwijderd en maakt deel uit van de Lokale Groep: een groep van meer dan vijftig sterrenstelsels waartoe ook de Melkweg behoort.

Netjes
Het dwergsterrenstelsel is uitzonderlijk netjes. Het bevat heel weinig kosmisch stof. Het voordeel daarvan is dat we de inhoud van het sterrenstelsel heel goed kunnen bestuderen. Je ziet de sterren waar het sterrenstelsel uit bestaat heel goed. Daarnaast zijn er ook enkele roze gaswolken te zien.

IC 1613. Afbeelding: ESO.

IC 1613. Afbeelding: ESO.

Weinig structuur
Opvallend genoeg heeft het bijzonder nette sterrenstelsel wel weinig structuur. Het is een onregenlmatig dwergstelsel dat geen opvallende structuren – zoals bijvoorbeeld een stellaire schijf – vertoont.

In het sterrenstelsel zijn twee bijzondere soorten veranderlijke sterren te vinden: cepheïden en RR Lyrae-sterren. Deze sterren worden met vaste tussenpoen groter en helderder. Voor beide soorten sterren geldt dat er een verband is tussen het tempo waarin ze helderder en zwakker worden en hun intrinsieke helderheid. Door te kijken hoe snel de sterren qua helderheid fluctueren, kunnen onderzoekers dus de werkelijke helderheid van de sterren vaststellen. Door vervolgens te kijken naar hoe helder de sterren vanaf de aarde lijken, kunnen onderzoekers meer zeggen over de afstand tussen ons en die sterren. Vandaar dat we ook zo nauwkeurig weten hoe groot de afstand tot IC 1613 is.